Exclusief

Het beste van het AD

In AD+ vind je een selectie van onze beste verhalen. Elke dag alles van het AD lezen? Neem dan een abonnement.

Friese Jesper is wereldberoemd in Georgië

VideoAls Jesper Zwart (30) nietsvermoedend naar Georgië vliegt om een vriendin te bezoeken, blijkt hij toevallig de zes miljoenste toerist te zijn. Zijn feestelijke onthaal werd gefilmd en nu is hij een nationale bekendheid.

Volledig scherm
Voor hij het weet zit Jesper aan een diner met de Georgische premier. © rv

Een interview blijkt niet gemakkelijk te regelen. Onder begeleiding van zijn persoonlijke assistente Natalia is Jesper continu op pad in hoofdstad Tbilisi. Van een fotoshoot naar een radio-interview, om vervolgens weer naar de tv-studio's te rijden waar hij dagelijks urenlang danspassen moet oefenen. ,,Het is zo idioot”, vertelt hij met een glimlach.

Samen met zijn drie broers groeit Jesper op in het Friese dorp Hurdegaryp (4.800 inwoners). Nadat hij zijn gymnasiumdiploma behaalt, gaat hij in 2009 Amerikanistiek in Groningen studeren. Omdat hij creatiever bezig wil zijn, switcht hij na een jaar naar Journalistiek in Zwolle. De boeken interesseren hem niet. In plaats van college te volgen, schrijft hij liever, maakt muziek of monteert filmpjes. 

Volledig scherm
Jesper bij het Jvari Klooster met zijn vriendin Ninutsa . © rv

In Groningen leert hij een Spaans meisje kennen met wie hij een relatie krijgt. Als zij in 2015 klaar is met haar studie in Groningen, besluiten ze samen een nieuw avontuur op te zoeken en naar Barcelona te verhuizen. De relatie gaat na een paar maanden uit, maar Jesper blijft er wonen. Hij werkt bij een klantenservice en probeert ondertussen zoveel mogelijk te reizen, de wereld te ontdekken en uit te vinden wat hij wil gaan doen. Van zijn reizen maakt hij vlogs, die voor een bescheiden aantal views zorgen.

Na lang aandringen van zijn Georgische vriendin Ninutsa, die hij jaren geleden heeft leren kennen tijdens een introductieweek voor Erasmsus-studenten in Groningen, besluit Jesper drie maanden geleden af te reizen naar Georgië. Echt grote verwachtingen heeft hij niet. ,,Ik zou bij Ninutsa langskomen, gewoon om haar eindelijk weer eens te zien. Ik zou bij haar en haar man op de bank slapen en had nog tegen ze gezegd: ‘Maak niet te veel drukte, ga lekker door met je werk, ik red me wel.’ Het liep allemaal net wat anders.”

Volledig scherm
Jesper op de Boulevard in Batumi. © rv

Onverwacht staat er op het vliegveld van Tbilisi een man in pak met zijn naambord te wachten. ,,Ik vermoedde dat Ninutsa dit misschien geregeld zou hebben, dus ik liep achter de man aan en stapte een auto in. Toen ik drie keer vroeg waar we heen gingen en hij niet antwoordde, wilde ik bijna uitstappen. Op dat moment gaf de man me een briefje waarin stond dat ik een speciale gast was. Voor ik het wist reden we 400 meter buiten het vliegveld opeens in een grote politie colonne en toen dacht ik: ‘is Ninutsa de dochter van de president?’.”

Gedurende de rit vanaf het vliegveld merkt Jesper tussen de vele politiewagens al camera’s op, maar enig idee van wat er gebeurt heeft hij niet. Ondertussen wordt de spanning verder opgebouwd. ,,We reden langs het concertgebouw waar mijn hoofd opeens groot op het scherm verscheen met de tekst ‘
He has arrived’. Niet veel later stopte de auto bij een uitgerolde rode loper.”

Er loopt een man op hem af die zegt: ‘Ik ben Giorgi Kvirikashvili, ik ben de premier van dit land’. ,,Dat moet je dan maar geloven, want ik had geen idee. Hij zag er wel uit als iemand die de premier van het land kon zijn.” De premier vertelt hem dat hij als zes miljoenste toerist een bijzondere gast is en nodigt hem uit voor een korte wijnproeverij en een uitgebreid diner met verschillende Georgische gerechten. Ongeveer 45 minuten hebben ze aan een tweepersoons tafel gedineerd, omringd door vele camera’s en tientallen mensen.

Hoogtepunten

Volledig scherm
Jesper aan het vissen in de haven van Batumi . © rv

Het diner is slechts de opmaat naar een bijzondere week, een week waarin Jesper op uitnodiging van de Georgische autoriteiten alle hoogtepunten mag meemaken: van skiën in het pas geopend ski-resort Goderzi in het westen van het land, tot aan wijnproeven in de wijnstreek Kakheti in het oosten, ook wel het ‘Toscane van Georgië’ genoemd. Het filmpje dat van de hartelijke ontvangst is gemaakt, ging viraal en is ondertussen meer dan 2,1 miljoen keer via Facebook bekeken.

Georgië wordt als vakantiebestemming steeds populairder. Dat was wel eens anders, want de Sovjet-Unie viel uit elkaar, er was een burgeroorlog in de jaren 90 en een gewapend conflict met Rusland in 2008. Gedurende deze periode hebben de Georgische regio’s Abchazië en Zuid-Ossetië met hulp van Rusland de onafhankelijkheid uitgeroepen. De regio’s worden tot op de dag van vandaag bezet. In de rest van Georgië is het echter veilig, ook volgens het reisadvies van Buitenlandse Zaken.

Het land van 3,7 miljoen inwoners heeft de hoogste bergtoppen van Europa en een verscheidenheid aan ongerepte natuur. Ook staat het bekend om haar duizenden jaren oude wijncultuur en uitgebreide cuisine, met uitblinkers als chatsjapoeri (brood met Georgische kaas) en badridzjani (aubergine met een walnotenpasta). In 2016 bezocht een recordaantal van 6,3 miljoen mensen het land.

Volledig scherm
Jesper op de Boulevard in Batumi . © rv

Toerisme is een belangrijke sector voor de ontwikkeling van Georgië, dat kampt met armoede en werkloosheid. Een gemiddeld salaris ligt slechts rond de 400 dollar. Veel mensen werken als zelfvoorzienende boer of taxichauffeur, waardoor het officiële werkloosheidspercentage van 12 procent in werkelijkheid veel hoger ligt. Met de mijlpaal in zicht van de zes miljoenste bezoeker, besluiten de Georgische autoriteiten er groots aandacht aan te besteden. Zowel om het zelfvertrouwen bij de Georgische bevolking op te krikken als om meer toeristen te trekken.

,,Georgië staat bekend om haar gastvrijheid. Het leek ons daarom een leuk idee om de verpersoonlijking van Georgië, premier Kvirikashvili, de zes miljoenste toerist te laten ontvangen”, vertelt Beqa Meparishvili, creatief directeur van marketingbureau Windfor’s. ,,We bedachten bovendien dat het leuk zou zijn om de hele bevolking hierbij te betrekken. Daarom hebben we mensen door het hele land van tevoren laten stemmen op de beste Georgische gerechten, zodat we die konden serveren tijdens het diner.”

Begin dit jaar kiest het marketingbureau een moment waarop deze zes miljoenste gast verwelkomd zal worden. Hoewel Windfor’s toegeeft dat er van tevoren aan enige screening is gedaan, was de uitkomst tot het laatste moment spannend. ,,Dat het Jesper uiteindelijk is geworden, werd pas op het vliegveld duidelijk. En voor hem was het een volkomen verrassing”, vertelt Beqa.

Door het filmpje is Jesper een bekend gezicht geworden in Georgië. Binnen 36 uur na de lancering op YouTube kreeg hij zelfs een uitnodiging van een tv-zender om mee te doen aan de Georgische versie van Dancing with the Stars. Omdat hij op zoek is naar een nieuw doel in zijn leven, besluit hij hierop in te gaan. Twee weken geleden is hij voor onbepaalde tijd naar Tbilisi verhuisd en nu oefent hij dagelijks voor de live-opnames van de show die op 21 april begint.

Anoniem over straat kan hij niet meer. Om de haverklap vragen Georgiërs of ze met hem op de foto mogen. Sommigen bedanken hem zelfs voor de aandacht die het land nu krijgt. Hij laat het allemaal op zich afkomen. Hoe zijn toekomst er verder uitziet, weet hij nog niet. ,,Mijn focus ligt op vandaag. Ik train nu heel hard. Dat moet ook, want ik ben een verschrikkelijke danser.”

- Auteur Maarten de Boer is freelance journalist in Georgië en woont in Tbilisi