Computerpionier Robert W. Taylor overleden op 85-jarige leeftijd

Robert W. Taylor, die een groot aandeel had in het ontwikkelen van het internet en de moderne PC, is afgelopen donderdag op 85-jarige leeftijd overleden. Taylor, die aan Parkinson leed, is in zijn huis in San Francisco overleden, vertelde zijn zoon Kurt Taylor vandaag aan de New York Times

Taylor was in 1961 een projectmanager bij NASA, waar hij de financiering voor Douglas Engelbart van de Stanford Research Institute regelde. Engelbart hielp met het ontwikkelen van de moderne computermuis. In 1966 werkte Taylor bij de Advanced Research Projects Agency van het Pentagon. Daar hielp hij met het maken van een computernetwerk om onderzoekers van ARPA te linken aan bedrijven en instituten in heel Amerika. Taylor vond het toen nog vervelend dat hij drie verschillende programma's moest gebruiken om met de onderzoekers te praten via hun computersystemen.

Het zogeheten ARPANET is uiteindelijk doorgegroeid naar het huidige internet. Taylor voorspelde toen al dat de beperkte communicatiedienst zou doorgroeien in een systeem dat mensen alles van encyclopedieën tot investeringsadviezen zou bieden.

Voorloper op Windows

Het gebouw van Xerox.
Volledig scherm
Het gebouw van Xerox. © EPA

Een paar jaar later ging Taylor werken bij het beroemde Palo Alto Research Center (PARC) van Xerox. Daar leidde hij een team dat hielp bij de creatie van de Alto, een vooruitstrevende persoonlijke computer. Dankzij de Alto kreeg iedere onderzoeker een eigen computer, in plaats van dat ze een systeem ter grootte van een kamer moesten delen. De Alto werd zo ontworpen dat er een zogeheten grafische gebruikersinterface op zat, waardoor je alleen maar op icoontjes en menu's hoefde te klikken om iets te doen. Bij veel andere computers moest je toen nog tekstcommando's in computertaal invoeren om iets gedaan te krijgen. De technologie van de Alto was de inspiratie voor Microsoft Windows en de Apple-computers.

Taylors team hielp daarnaast bij het ontwikkelen van het Ethernet en een programma dat later Microsoft Word werd. In 1990 werd hij de baas van het System Research Center in Palo Alto voor Digital Equipment Corporation. Dat lab hielp bij het maken van de AltaVista, een van de eerste zoekmachines op het internet. In 1996 ging Taylor met pensioen.

Prijzen

In 1999 kreeg Taylor de National Medal of Technology and Innovation. In 2004 kreeg hij de Draper Prize van de National Academy of Engineering voor het ontwikkelen van de 'eerste persoonlijke computers met een praktisch netwerk'.

Taylor heeft drie zonen - Kurt, Erik en Derek - en drie kleinkinderen.