Volledig scherm
© thinkstock

Wij zijn de langste mensen ter wereld, maar hoe kan dat?

Wij Nederlanders zijn het grootste volk ter wereld. Vrouwen zijn gemiddeld 1.71 meter groot, mannen 1.84 meter. Dat Nederlanders zo groot zijn, werd doorgaans toegeschreven aan voeding: een dieet rijk een zuivel en vlees. Maar nieuw onderzoek schrijft de lengte voornamelijk toe aan natuurlijke selectie.

Nederlanders zijn in de afgelopen honderdvijftig jaar gemiddeld twintig centimeter langer geworden. In de achttiende eeuw waren de Nederlanders met een gemiddelde lengte van 1.68 meter nog onder de kleinsten. Die groeispurt is lang een mysterie gebleven.

20 cm groter in 150 jaar
Een dieet rijk aan zuivel en vlees kan niet de volledige verklaring zijn. Ook andere Europese landen genoten in de voorbije eeuwen van steeds beter wordende levensomstandigheden maar zijn niet evenredig gegroeid. Over 150 jaar is de gemiddelde lengte van de Amerikaan slechts 6 centimeter toegenomen.

Natuurlijke selectie
Onderzoeker Gert Stulp van London School of Hygiene and Tropical Medicine verzamelde gegevens van 94.500 Nederlanders die tussen 1935 en 1967 in het Noorden van het land woonden.

Daaruit werd duidelijk dat lange mannen gemiddeld meer kinderen krijgen dan mannen met een gemiddelde lengte. Vrouwen met een gemiddelde lengte kregen meer kinderen dan lange vrouwen. De meest vruchtbare mannen bleken 7 centimeter groter dan het gemiddelde. Statistisch hadden ze gemiddeld 0.24 meer kinderen dan de minst vruchtbare mannen, die ongeveer 14 centimeter kleiner waren dan de gemiddelde lengte.

Genetisch
Doordat lange mannen gemiddeld meer kinderen krijgen en de overlevingskans voor kinderen van lange ouders iets hoger ligt, worden de genen van lange mensen beter doorgegeven.

Onderzoekers hebben bepaald dat op zijn minst honderdtachtig genen bepalen hoe lang je wordt. Ieder gen heeft een klein effect, maar samen zorgen ze ervoor dat 80 procent van de lengte genetisch vastligt.  

Het onderzoek zegt wel dat een betere verdeling van de welvaart en de toegang tot gezondheidszorg ook hebben geholpen bij de Nederlandse groeispurt.

,,Natuurlijke selectie, in combinatie met goede omgevingsomstandigheden, verklaart waarom de Nederlanders zo groot zijn", besluiten de onderzoekers in het vakblad Royal Society Journal.

Erfelijk
,,Lengte is zeer erfelijk. Grotere ouders hebben vaak grotere kinderen dan kleinere ouders", zegt Stulp. ,,Omdat grotere personen meer kinderen krijgen die ook groter zijn, stijgt de gemiddelde lengte in de volgende generatie".

Daarnaast zijn er ook culturele voorkeuren die meespelen. Stulp wijst erop dat in de VS kleinere vrouwen en mannen met een gemiddelde lengte de meeste kinderen krijgen. ,,Er is veel variatie in wat mannen en vrouwen willen", zegt hij. ,,Bij het kiezen van een partner blijkt lengte slechts een kleine rol te spelen".