Volledig scherm
© Ruud Voest

6000 kinderen doen mee aan hersenonderzoek

Een groep jonge kinderen doet mee aan een groot uniek onderzoek van het KinderKennisCentrum in Utrecht naar de rol die hun hersens spelen in hun ontwikkeling tot volwassene.

Zonder enige aarzeling gaat Tijn (10) uit Montfoort op het plateau van de MRI-scanner liggen. Geen spoor van angst of spanning. ,,Leuk!'' , roept hij, als hij in het apparaat wordt geschoven. Het tikt, ratelt en zoemt, als Tijns hersenactiviteit wordt vastgelegd terwijl hij een computertest doet.

De MRI-scan is onderdeel van een dagje onderzoek bij het KinderKennisCentrum van de Universiteit van Utrecht. Eerder op de dag maakte Tijn puzzels en testen op de computer. Zijn moeder vulde uitgebreide vragenlijsten in over zijn ontwikkeling, zelfs gedurende de zwangerschap.

De jonge Montfoorter is een van de 6.000 kinderen uit de provincie Utrecht, die Chantal Kemner en haar team willen volgen in hun ontwikkeling.

Via het YOUth-onderzoek willen het KinderKennisCentrum van de Universiteit van Utrecht meer inzicht verwerven in de rol van hersenontwikkeling op het gedrag en factoren die van invloed zijn op het opgroeien van kinderen. De helft van de kinderen wordt al voor de geboorte gevolgd, de anderen vanaf 8 tot 10 jaar. Het onderzoek volgt de kinderen een jaar of tien.

Radicalisering

Kemner: ,,We willen snappen waarom kinderen verschillen. In het bijzonder op het gebied van sociale vaardigheden en zelfbeheersing. In onze samenleving worden zulke eigenschappen steeds belangrijker. Veel maatschappelijke problemen, zoals radicalisering of overgewicht, houden verband met slecht ontwikkelde sociale vaardigheden of gebrek aan zelfbeheersing. Als we beter weten welke factoren van invloed zijn, kunnen we gedrag beter beïnvloeden. Uiteindelijk hopen we daarmee toekomstige generaties beter te kunnen helpen.''

Om deelnemers te werven voor de jongste groep deelnemers, leggen de onderzoekers contact met verloskundigen. Aanstaande moeders die meewerken krijgen rond de twintigste week van hun zwangerschap een driedimensionale echo, waarmee de hersenontwikkeling van het kind al voor de geboorte wordt vastgelegd.

De oudere deelnemersgroep wordt geworven via basisscholen in de hele provincie. Zo ook Tijn. Medewerkers van de universiteit gaven voorlichting in zijn klas. Tijn was meteen enthousiast. Met hem doen nog twee klasgenootjes mee. ,,Omdat een neefje ook heeft meegedaan, wisten we al van het onderzoek'', zegt Joke de Ruiter, Tijns moeder.

Afspiegeling

Het vinden van genoeg en voldoende gevarieerde kandidaten kost Kemner en haar team veel hoofdbrekens. ,,Zelf hebben mensen niet direct iets aan dit onderzoek, het is een investering in de toekomst'', legt zij uit. ,,Een bepaalde groep is daar gevoelig voor en doet mee. Maar we willen een afspiegeling van de bevolking. Daarom zoeken we kandidaten uit alle sociale milieus en met alle culturele achtergronden. Maar deelnemen is niet voor iedereen eenvoudig. Kinderen moeten een dag hierheen komen en een paar jaar later nog een keer. We denken er over na taxi's te laten rijden of iets tegenover deelname te stellen.''

In samenwerking met indebuurt Utrecht

Utrecht