Astronomen vinden opnieuw planeet waar leven kan zijn

VideoWetenschappers hebben weer een planeet ontdekt waar misschien leven mogelijk is. Hij heeft de naam LHS 1140b gekregen. De planeet is rotsachtig, net als de aarde, en heeft waarschijnlijk een dampkring. Hij is iets groter dan de aarde, maar weegt wel zeven keer zoveel.


De planeet bevindt zich in de zogeheten leefbare zone. Dat is het gebied rond een ster waar het niet te warm en niet te koud is, maar precies goed voor vloeibaar water op de planeet. Het wordt ook wel het Goudlokjegebied genoemd.

De planeet is waarschijnlijk minstens vijf miljard jaar oud, iets ouder dan de aarde. Dat betekent dat zijn ster tot rust is gekomen. Jonge sterren bombarderen hun planeten met schadelijke straling, die dampkringen kan wegblazen.

Volledig scherm
Super Aarde’ LHS 1140b, hier getekend voor de dwergster LHS 1140, weegt ongeveer zeven keer zoveel als onze planeet. © M. Weiss/CfA

Kans op leven

Volledig scherm
De locatie van dwergster LHS 1140 in het sterrenbeeld Walvis. © ESO

Bij oudere sterren is veel minder blootstelling. Dat vergroot de kans op leven. En als er lava is geweest, zoals op veel planeten, kan die de dampkring lang hebben gevuld met stoom, dus met waterdamp.

Het hemellichaam draait rond de ster LHS 1140, in het sterrenbeeld Walvis, op ongeveer 40 lichtjaar van de aarde. Dat is redelijk dichtbij. Rond die ster werden begin dit jaar al zeven 'aardachtige' planeten waargenomen. De vondst staat morgen in het belangrijke wetenschapsblad Nature.

Verder onderzoek kan duidelijk maken welke elementen voorkomen in de dampkring. Dat zegt meer over de kansen op leven. Er zijn de laatste jaren enkele tientallen planeten gevonden waar misschien leven mogelijk zou kunnen zijn.