Volledig scherm
Professor Lee Berger houdt de schedel van een Homo naledi vast. © REUTERS

Bijzondere ontdekking: We stammen mogelijk af van Neo, een Homo naledi

UpdateWetenschappers toonden vandaag de eerste bewijzen dat Homo sapiens in Afrika driehonderdduizend jaar geleden samenleefden met een andere mensachtige soort. Eerder werd aangenomen dat die Homo naledi op dat continent al lang was uitgestorven. ,,Een bijzondere ontdekking'', aldus de Nederlandse geoloog Paul Dirks die aan het onderzoek meewerkt. 

De zoektocht begon toen in 2015 in Zuid-Afrika de resten van de Homo naledi, die tot een subgroep van ons huidige soort behoort, in een grot werden gevonden. Het skelet, liefkozend Neo genoemd, lag bovendien in een graf, een gewoonte waarvan wordt aangenomen dat die pas veel later in de geschiedenis van de mensheid gebruikt werd. ,,Dankzij de fossielen die in het graf lagen, werd bevestigd dat de Homo naledi veel jonger is dan gedacht. Deze groep liep waarschijnlijk tussen 236.000 en 335.000 jaar geleden door de bossen van Afrika'', aldus Dirks. ,,We vonden ook werktuigen waar deze oermensen mee werkten. Dat hebben we nooit eerder geweten.''

Quote

Het kwam als een schok voor ons toen we realiseerden dat deze homininae, met kleine hersens en zeer primitieve trekken, nog zolang hebben geleefd

Professor Lee Berger

 ,,Het kwam als een schok voor ons toen we realiseerden dat deze homininae, met kleine hersens en zeer primitieve trekken, nog zolang hebben geleefd. Veel langer dan eerder werd aangenomen. Ze leefden zelfs nog in de tijd dat de Homo sapiens kwamen'', aldus professor Lee Berger van de University van Witwatersrand. Deze bevindingen zijn beschreven in eLife dat vandaag werd gepubliceerd.

Dat Neanderthalers het aanlegden met Homo sapiens is bekend uit wetenschappelijk onderzoek. ,,Het kan dus ook  zo zijn dat er een genetische uitwisseling is geweest tussen Homo sapiens en Homo naledi.'' De volgende stap is nu om DNA van Neo veilig te stellen. Geen gemakkelijke klus. ,,Maar als we dat hebben, kunnen we miljoenen jaren terug in de evolutie kijken. Dat zou behoorlijk gaaf zijn.''

Volledig scherm
Onderzoekers met de overblijfselen van de Homo naledi. © AFP

Waarom deze pre-mensen uiteindelijk toch zijn uitgestorven, is nog onbekend. De wetenschappers durven ook niet aan te geven wanneer ze van de aardbodem verdwenen. Op andere plekken werden hominineas door moderner mensen de dood in gejaagd, zoals bij de Neanderthalers in Europa. ,,Het enige dat we zeker weten, is dat ze uitgestorven zijn. Kunnen Homo sapiens dat gedaan hebben? Zeker weten'', aldus Berger.