Impressie van een zonnezeil dat wordt aangedreven door radioflitsen.
Volledig scherm
Impressie van een zonnezeil dat wordt aangedreven door radioflitsen. © M. Weiss/CfA

'Radioflitsen zijn energie voor buitenaardse ruimteschepen'

Mysterieuze radiosignalen uit de ruimte kunnen afkomstig zijn van buitenaards leven. Zogeheten ‘snelle radioflitsen’ worden mogelijk gebruikt om ruimteschepen van energie te voorzien, oppert de Harvard-universiteit in een studie.

Snelle radioflitsen zijn, zoals de naam al aangeeft, sterke radiosignalen die maar enkele milliseconden aanhouden. Sinds hun ontdekking in 2007 zijn er tientallen waargenomen uit verschillende sterrenstelsels, miljarden lichtjaren hiervandaan.

,,De flitsen zijn extreem krachtig, gezien hun korte duur en het feit dat ze van heel ver komen. We hebben nog geen overtuigende natuurlijke verklaring voor dit fenomeen'', zegt Avi Loeb van het Harvard-Smithsonian centrum voor Astrofysica. ,,Het is de moeite waard te checken of ze een kunstmatige oorsprong hebben.''

Radiozender

Harvard heeft de mogelijkheid onderzocht of een gigantische radiozender de signalen de ruimte instuurt. Onderzoeker Loeb en zijn collega Manasvi Lingam berekenden dat als de signalen door zonne-energie worden opgewekt, een collector zou moeten worden gebruikt die twee keer zo groot is als de aarde. Het is een bouwwerk dat wij mensen nog niet van de grond krijgen, maar wel mogelijk is volgens de natuurkundige wetten, zeggen de onderzoekers.

De radiosignalen zouden kunnen worden gebruikt als energiebron voor zogeheten zonnezeilen. Dat zijn ruimtevoertuigen die worden aangedreven door zonne-energie. Licht bestaat uit pakketjes fotonen, die samengepakt energie en enige massa hebben. Als die tegen het zeil botsen, veroorzaken ze een lichte duwkracht. Dat geeft een kleine, maar wel een voortdurende versnelling.

Quote

Wij hebben zelf de theorie dat de signalen een overblijfsel zijn van sterren

Roy van der Werp

Ook de mysterieuze snelle radioflitsen zouden voor zo’n aandrijving kunnen zorgen, menen de onderzoekers. Die zou ruimteschepen in theorie ongelooflijke snelheden kunnen laten bereiken. Door de mens gefabriceerde zonnezeilen die in de ruimte zijn geschoten, hebben tot nu toe geen succes gehad. In mei van dit jaar wordt een nieuwe poging ondernomen.

,,Het zou kunnen dat de signalen niet natuurlijk zijn'', zegt woordvoerder Roy van der Werp van radioastronomisch centrum Astron. ,,Maar het is maar één van de theorieën. Wij hebben zelf als theorie dat de signalen een overblijfsel zijn van sterren. Met een netwerk van ruimtetelescopen proberen we te achterhalen wat de bron is van deze signalen. Dat is de volgende stap.''