Volledig scherm
Simone van de Kraats tijdens de training van het nationale waterpoloteam in aanloop naar het EK waterpolo in Boedapest. © ANP

Havenga weet het zeker: ‘We gaan gewoon naar Tokio’

WaterpoloHoewel de Nederlandse waterpolosters zich niet wisten te kwalificeren voor de laatste twee Olympische Spelen, is bondscoach Arno Havenga ervan overtuigd dat zijn ploeg komende zomer in Tokio wél van de partij is. ,,Wij gaan gewoon naar Tokio, we weten alleen niet precies via welke route: via Hongarije of anders via Italië", zegt Havenga in de aanloop naar het EK in Boedapest.

De waterpolosters begonnen met vier kansen om zich te plaatsen. Vorig jaar bij de World League-finale en bij het WK lukte het niet. Nu resteren nog twee mogelijkheden: bij het EK, dat zondag start met een wedstrijd tegen Israël, of anders op het olympisch kwalificatietoernooi in maart in Triëst. Oranje begint als titelverdediger aan de Europese eindronde, omdat de ploeg van Havenga twee jaar geleden in Barcelona na drie verloren finales (EK 2014, WK 2015 en EK 2016) het goud pakte.

Volledig scherm
Arno Havenga © BSR Agency

,,Natuurlijk is onze doelstelling om naar Tokio te gaan. Sterker nog, we willen daar om de medailles strijden. We hebben vorig jaar een hele route uitgestippeld die loopt tot en met het OKT. Als we ons al eerder kwalificeren, is dat mooi meegenomen", aldus Havenga, die al zijn internationals naar de bossen in Zeist heeft gehaald om daar in het olympisch jaar gezamenlijk te trainen. ,,Het EK zien we echt als EK, we willen daar het maximale uithalen. Als we top presteren, kunnen we weer de finale halen. En ja, dat betekent dan ook dat we ons kunnen kwalificeren voor de Spelen. Maar het kan ook zijn dat we in de halve finales verliezen en dan om brons moeten strijden, dan gaan we daar ook vol voor. Dan moet het op het OKT maar gebeuren."

Na het teleurstellend verlopen WK van vorig jaar, waar Oranje in de kwartfinales werd weggespeeld door Spanje, volgde een kritische evaluatie. ,,We hebben gewoon niet gepresteerd, simpel. De speelsters waren vermoeid en er vloeide aandacht weg naar andere zaken, zoals de keeperskwestie. Nu trainen we centraal en de meiden zijn superfit. We hebben geïnvesteerd in de onderlinge relaties en nieuwe spelpatronen geïntroduceerd. De dynamiek en snelheid in onze ploeg kunnen we zo nog beter gebruiken", aldus Havenga, die ook zijn eigen functioneren na het WK ter discussie stelde.

,,Ik zit al sinds 2006 in verschillende rollen bij deze groep. Ik ben de eerste die naar mezelf kijkt, naar welke dingen ik beter moet doen. Er moesten wat dingen veranderen, maar dat kon met de groep waarmee we al bezig waren. Tokio halen? Ik denk dat het kan. En we gaan het ook doen."

Finale mogelijk al voldoende

De waterpolosters verzekeren zich van deelname aan de Olympische Spelen als ze deze maand in Boedapest hun Europese titel prolongeren. De tweede plaats volstaat ook om naar Tokio te gaan als Spanje, al zeker van deelname, het goud pakt op het EK.

De helft van het deelnemersveld staat al vast. Japan mag als gastland meedoen, Australië vertegenwoordigt Oceanië en de Amerikaanse vrouwen plaatsten zich door de World League te winnen. ‘Team USA’, toonaangevend in het vrouwenwaterpolo, won vorig jaar ook het WK en de Pan Amerikaanse Spelen. De verliezend finalisten Spanje en Canada kregen de bijbehorende olympische tickets.

Aangezien Zuid-Afrika gebruik wil maken van het recht om Afrika te vertegenwoordigen, iets wat nog niet helemaal zeker is, zijn na de kampioenschappen van Europa en Azië waarschijnlijk nog twee tickets te verdelen op het OKT. ,,Op het laatste WK wonnen wij met 33-0 van Zuid-Afrika. Het zou dus kunnen dat zij eigenlijk op vakantie gaan naar Tokio en daarmee een ander land een reële kans op een medaille ontnemen”, aldus de Nederlandse bondscoach Arno Havenga.