Volledig scherm
© reuters

Peyton Manning, levende legende in American football

De 37-jarige Peyton Manning kan de eerste quarterback in de geschiedenis van de Super Bowl worden die met twee clubs kampioen wordt. De spelverdeler treft in de nacht van zondag op maandag onze tijd in New Jersey met de Denver Broncos de Seattle Seahawks. Dat terwijl Manning in 2012 vanwege een nekblessure voor het einde van zijn carrière vreesde en hij na dertien jaar werd afgedankt door Indianapolis Colts.

Volledig scherm
© reuters
Volledig scherm
© ap
Volledig scherm
© reuters
Volledig scherm
© getty
Volledig scherm
© reuters

Peyton Manning is zeer gelovig en had ook makkelijk dominee kunnen worden. Hij werd echter in navolging van zijn vader Archie spelverdeler in het American football. In die rol groeide hij uit tot een van de beste quarterbacks aller tijden, volgens meerdere experts dé beste.

Voor zijn status als sportheld heeft Manning vanavond niet eens meer een overwinning nodig bij de 48ste Super Bowl. Hij kan wel een bijzondere mijlpaal halen. Bij een zege van de Denver Broncos is Manning de eerste quarterback in de historie die de grote finale van de Amerikaanse profcompetitie NFL met twee clubs wint.

Dat dat nog niet eerder is gebeurd, heeft er vooral mee te maken dat de succesvolste quarterbacks vaak hun hele carrière bij één team spelen. Terry Bradshaw won vier Super Bowls met de Pittsburgh Steelers, Troy Aikman drie met de Dallas Cowboys en de nog steeds actieve Tom Brady drie met de New England Patriots.

Ook bij Manning leek er geen twijfel te bestaan dat hij voor eeuwig bij de Indianapolis Colts zou blijven. De club haalde hem in 1998 bij de universiteit van Tennessee weg. Het bleek voor beide partijen een uitstekende deal. Manning vestigde in Indianapolis veel records en werd onder meer vier keer tot meest waardevolle speler van de NFL uitgeroepen, meer dan wie ook. Met de Colts won hij één keer in de Super Bowl, in 2006, en hij verloor er ook één, in 2009, uitgerekend tegen de ploeg uit zijn geboorteplaats, de New Orleans Saints.

Nekblessure
Manning was nooit geblesseerd, totdat hij ernstige klachten aan zijn nek kreeg. Hij werd vier keer geopereerd en speelde het hele jaar 2011 niet. De Colts, die zonder Manning tot de slechtste ploegen van de competitie behoorden, twijfelden er aan of hij nog op zijn oude niveau zou terugkeren en durfden niet meer in hem te investeren. Ook speelde mee dat de club vanwege de matige prestaties de eerste keuze had bij de 'draft', de jaarlijkse spelersmarkt, en de talentvolle quarterback Andrew Luck kon inlijven.

Respectloos
De officiële aankondiging in Indianapolis, op 7 maart 2012, dat Manning geen contract meer zou krijgen, was een emotioneel moment. Met tranen in de ogen vertelde hij dat hij een Colt was en ook altijd zou blijven. Er kwam tot op de dag van vandaag geen kwaad woord over zijn lippen over de club en over eigenaar Jim Irsay. Anderen spraken er wel schande van en vonden dat de Colts Manning 'respectloos' hadden behandeld.

Voor de bijna twee meter lange quarterback zelf was het in elk geval geen reden om te stoppen. Er was ook genoeg belangstelling voor hem. In amper twee weken maakte Manning een rondgang langs geïnteresseerde clubs en trainde mee. Op 20 maart tekende hij voor 96 miljoen dollar, zo'n 70 miljoen euro, een vijfjarig contract bij Denver Broncos, dat graag bereid was een risico met Manning te nemen.

iPad
Meteen vanaf het begin van zijn tijd in Denver bleek dat de net 36 jaar geworden Manning ondanks de problemen met zijn nek en zijn gevorderde leeftijd weinig tot niets aan kracht had ingeboet. Een beter bewijs daarvoor dan dat hij zijn nieuwe club naar de Super Bowl van 2014 heeft geleid, is er niet. Ploeggenoten van de populaire Manning, in de VS de meest gevraagde sportman voor tv-reclames, verwonderen zich erover hoe intensief de spelverdeler nog met zijn sport bezig is. Hij is onafscheidelijk van zijn iPad, waarop hij voortdurend spelsystemen van tegenstanders bestudeert.

Als de Broncos winnen, is Manning de op één na oudste quarterback die de Super Bowl op zijn naam schreef. De oudste was ook een spelverdeler van Denver, John Elway, een van de grote namen uit de NFL-historie. Hij was 38, toen hij in 1998 met de Broncos kampioen werd. Een jaar daarvoor had Elway zijn ploeg ook al naar de overwinning geleid, nadat hij eerst drie keer een Super Bowl had verloren.

De nu 53-jarige Elway is tegenwoordig bestuurslid bij de Broncos. Zijn aanwezigheid bij de club zou een grote rol hebben gespeeld bij de keuze van Manning voor Denver, zo onthulde de vader van de quarterback deze week.In het eerste jaar van Manning bij de Broncos werden de play-offs gehaald, maar de ploeg werd toen in de verlenging uitgeschakeld door Baltimore Ravens, de latere kampioen. In de openingswedstrijd van dit seizoen nam Denver revanche op Baltimore met zeven beslissende passes, touchdowns, van Manning. Slechts vijf quarterbacks hadden eerder zo'n score in een NFL-wedstrijd.

Manning keerde deze competitie voor het eerst terug op de plek, het Lucas Oil-stadion in Indianapolis, waar hij zo veel triomfen vierde. Hij werd er met een staande ovatie ontvangen en geëerd met een filmpje van anderhalve minuut vol hoogtepunten. Pijnlijk voor Manning was de nederlaag die hij en zijn team die dag in oktober tegen de Colts leden: 39-33. Die zeperd bleek echter geen belemmering voor de ploeg om de Super Bowl te halen. De Colts, waar Andrew Luck zich als opvolger van Manning heel behoorlijk staande weet te houden, haalden de play-offs, maar zij werden daarin weggevaagd door de New Engeland Patriots.