Volledig scherm
Koning Willem-Alexander neemt plaats in de cockpit van de gloednieuwe F-35 © Ministerie van Defensie

Koning ‘vliegt’ fonkelnieuwe F-35 net zo makkelijk als zijn eigen Boeing

Koning Willem-Alexander vliegt de gloednieuwe F-35 net zo makkelijk als zijn eigen Boeing 737. Op vliegbasis Leeuwarden mocht hij vanmorgen een vlucht maken in de simulator, waar hij binnen een paar minuten na het opstijgen al aan het stuntvliegen was.

Alsof hij van een degelijke Volkswagen in een Formule 1 auto stapt; zo moet het toch een beetje voelen als koning Willem-Alexander plaatsneemt in de zwaar beveiligde en indrukwekkende simulator voor F-35-vliegers in Leeuwarden.

Terwijl buiten bewakers met honden de wacht houden en iedereen zijn mobiele telefoon heeft moeten inleveren, test de koning het nieuwste kroonjuweel van de luchtmacht eens flink uit. Normaal gesproken vliegt hij met een Boeing 737 op een kruissnelheid van 850 kilometer per uur. Maar als de koning na het virtuele opstijgen stevig aan de stuurknuppel van de F-35 trekt, zit hij met deze nieuwe krachtpatser in een mum van tijd op de dubbele snelheid. Soepel scheert hij over de Friese weilanden en hij kan het niet laten om ook even een looping te maken; iets wat ondenkbaar is met een passagiersvliegtuig.

Dankzij het gigantische, bolvormige scherm waar de cockpit met de koning in is geschoven, voelt de simulatievlucht bijna hetzelfde als een echte missie. Alleen hebben vliegers geen last van de enorme krachten die vrijkomen bij het maken van een looping. Dat scheelt heel wat pijn in de buik bij het uitstappen. Zo kan de koning even later zonder problemen een kijkje nemen in de hangar verderop bij het echte exemplaar dat afgelopen donderdag feestelijk werd onthaald. Van het ongelukje met het blusschuim dat pardoes over het fonkelnieuwe toestel werd gespoten nadat het was geland, is niets meer te zien. De F-35 staat te glimmen en de koning is zichtbaar onder de indruk.

Volledig scherm
Koning Willem-Alexander vliegt de gloednieuwe F-35 net zo makkelijk als zijn eigen Boeing 737 © Ministerie van Defensie

Na de eerste inspectie en ruggespraak met de fabrikant lijken de gevolgen van het ‘bijtende’ schuim overigens mee te vallen: er is vermoedelijk geen blijvende schade, maar definitief is die uitslag nog niet. De onfortuinlijke brandweerman die met het indrukken van de verkeerde knop wereldberoemd werd, lijkt voorlopig nog niet van zijn trauma verlost. Afgelopen weekend was hij jarig en driemaal raden waarop hij werd getrakteerd - juist, een schuimtaart.

Ruimer

Een echt vluchtje met de F-35 zit er voor de koning niet in. Het toestel moet eerst nog gecontroleerd worden om te achterhalen of het wel echt het toestel is zoals het in de folder staat omschreven. In de cockpit, die volgens de koning ruimer is dan in de F-16, laat hij zich uitgebreid bijpraten over hoe blij vliegers van deze nieuwe aankoop worden. Vooral dat ze nagenoeg onzichtbaar zijn op de vijandelijke radar is een ‘rare gewaarwording’.

De koning bezoekt niet alleen de F-35, maar ook een gloednieuwe eenheid bij de luchtmacht; de analisten van dronebeelden. Straks doen ze dat met de vier Reapers die de luchtmacht heeft gekocht en die waarschijnlijk volgend jaar naar Nederland komen. Maar nu al doen de analisten in Leeuwarden dat 24 uur per dag met beelden van veelal Amerikaanse drones boven Irak en Afghanistan. En dat gaat er soms heftig aan toe, hoort de koning. Op basis van wat deze militairen zien, besluiten de Amerikanen of zij bommen laten vallen of niet. ,,We hebben één dag gehad, dat er elf keer wapeninzet was,’’ vertelt de commandant van de eenheid Martin Hogervorst.

De Nederlanders weten niet altijd waarom zo’n ingrijpende actie nodig was. Om te voorkomen dat de analisten geestelijk in de knoop komen met wat ze hier op de beelden zien, bezoekt elke twee weken een psycholoog de eenheid om over hun ervaringen te praten. ,,En als het nodig is, kunnen ze op elk moment bellen. Dat is belangrijk, want ondanks dat we hier in Leeuwarden zijn gevestigd, zitten we wel middenin een missiegebied.’’

Volledig scherm
Op vliegbasis Leeuwarden mag koning Willem-Alexander een vlucht maken in de simulator en binnen een paar minuten na opstijgen is hij al aan het stuntvliegen en maakt hij een looping © Ministerie van Defensie
Volledig scherm
De koning brengt ook een bezoek aan een andere nieuwe eenheid van de luchtmacht: de analisten van de Reaper-drones © Ministerie van Defensie