Volledig scherm
©Thinkstock

Leidse astronoom krijgt subsidie voor zoektocht naar buitenaards leven

De Leidse sterrenkundige Ignas Snellen ontvangt anderhalf miljoen euro van de Nederlandse Organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek zijn onderzoek naar exoplaneten, planeten rond andere sterren dan onze zon. Het uiteindelijke doel is om bij aardachtige planeten te onderzoeken of er ook leven voorkomt.

Met deze prestigieuze Vici-beurs kan de professor in vijf jaar tijd zijn onderzoeksgroep verder uitbouwen. Snellens onderzoek spitst zich toe op planeetovergangen. Wanneer een exoplaneet gezien vanaf de aarde toevallig voor zijn ster langs kruist, verduistert deze een heel klein beetje het sterlicht. Door dit effect kunnen de grootte en baan van de planeet worden bepaald.

'Als een exoplaneet voor zijn moederster langs beweegt sijpelt er ook een heel klein beetje sterlicht door de planeetatmosfeer heen', licht Snellen toe. 'De gassen in die atmosfeer absorberen dat sterlicht op een heel specifieke manier. Dit kunnen we meten en daarmee achterhalen waaruit de atmosfeer is opgebouwd.' Met deze methode heeft Snellens onderzoeksgroep onlangs ook al aanwijzingen gevonden voor een enorme superstorm op een exoplaneet.

Het huidige onderzoek richt zich vooral op Jupiter-achtige reuzenplaneten, maar uiteindelijk wil Snellen deze nieuwe onderzoeksmethode ook gaan toepassen op de kleinere, aardachtige planeten. 'Over een jaar of tien kunnen we dit misschien al voor een zusje van de aarde doen. In onze eigen dampkring zit alleen maar zuurstof doordat die door planten wordt aangemaakt. Mochten we dezelfde zuurstof ook in een atmosfeer van een andere planeet aantreffen, dan zou dat een belangrijke aanwijzing zijn voor buitenaards leven', aldus Snellen.