Volledig scherm
Een worm in het nagebootste Marszand. © Wieger Wamelink

Regenwormen kunnen probleemloos seks hebben in vlijmscherp Marszand

Ecoloog Wieger Wamelink (50) van de universiteit Wageningen heeft ontdekt dat regenwormen zich kunnen voortplanten in grond van de planeet Mars. De ongewervelde dieren bleken probleemloos seks te kunnen hebben in de vlijmscherpe zanddeeltjes en het opeten ervan leidde niet tot beschadigingen van hun spijsverteringssysteem. 

Volledig scherm
De onderzoeker aan het werk. © Wieger Wamelink

Volgens Wamelink, die zichzelf 'ruimtelandbouwer' noemt, is zijn ontdekking goed nieuws voor mogelijk toekomstige expedities naar Mars.  ,,Als daar ooit in een overdekte omgeving groenten worden verbouwd, kunnen de wormen dood plantenmateriaal  samen met bacteriën verteren, de bodem fijnmalen, nieuwe voedingstoffen produceren en op die manier een bijdrage leveren aan de kringloop'', verzekert Wamelink. 

Voor zijn experiment gebruikt de onderzoeker overigens geen echte Marsgrond, maar een door ruimtevaartorganisatie NASA nagemaakt zandmengsel. ,,Zand van Mars is er niet. Wel hebben de karretjes die over die planeet reden de bodem op samenstelling geanalyseerd. Zand uit een gebied in de 
Mojavewoestijn in het zuidwesten van de Verenigde Staten blijkt voor bijna 100 procent op de Marsbodem te lijken. NASA heeft dat zand voor experimenten bewerkt en verkoopt het aan onderzoekers voor 2500 euro per 100 kilo.  In dat materiaal heb ik doodgewone Hollandse polderwormen gezet. Na verloop van tijd bleken die zich te hebben vermenigvuldigd.''

Opzienbarend

De onderzoeker noemt het positieve resultaat van zijn onderzoek 'opzienbarend'. ,,Het was voor mij een grote verrassing dat de wormen dit vlijmscherpe zand vol zware metalen konden fijnkauwen. Zandkorrels op aarde hebben een rondere vorm, doordat ze door water en wind zijn afgesleten. Op Mars is zeer waarschijnlijk geen water of wind, dus zijn de bodemdeeltjes daar zo scherp als stukjes glas. Des te wonderbaarlijker is het dat de wormen het gewoon kunnen eten'', aldus de ruimtelandbouwer.  ,,Ook leuk: de wormen hebben lekker, zonder gewond te raken, liggen seksen in feitelijk een berg met potentieel dodelijk glas.''

Wamelink gaat zijn onderzoeksresultaten binnenkort in bredere kring publiceren en natuurlijk ook NASA informeren over zijn ontdekking. Hij gaat, zo zegt hij, door met de experimenten met wormen in combinatie met 'Marsgrond'. Op zijn Facebookpagina Food for Mars and Moon houdt hij in woord en beeld de resultaten bij. 

De bevlogen wetenschapper heeft nu al een advies aan ruimtepioniers die ooit voet op verre planeten zoals Mars zullen zetten. ,,Neem wat wormen mee en je weet bijna zeker dat je onder die extreme omstandigheden voedsel kunt verbouwen.'' De afstand tussen de aarde en Mars varieert van 60 miljoen tot 380 miljoen kilometer, afhankelijk van de positie van de twee planeten ten opzichte van de zon.