Astronaut Neil Armstrong overleden op 82-jarige leeftijd

De Amerikaanse astronaut Neil Armstrong, de man die als eerste mens voet zette op de maan, is vandaag op 82-jarige leeftijd overleden. Hij overleed aan complicaties van een hartoperatie, zo meldt zijn familie.

Volledig scherm
Neil Armstrong voorafgaand aan zijn missie naar de maan, 16 juli 1969 © AFP
 
That's one small step for man, one giant leap for mankind
Neil Armstrong in 1969
Volledig scherm
Armstrong zette als eerste voet op de maan. © AFP
Volledig scherm
Armstrong, hier in 2010, leed aan hartklachten. © getty

Armstrong diende als gevechtspiloot voor de US Navy, vloog in Korea, en werd later testpiloot voor NASA. De ruimtevaartorganisatie selecteerde hem in 1962 als astronaut. Hij maakte zijn eerste ruimtereis in 1966 aan boord van de Gemini 8. Die missie werd gelijk zijn vuurdoop omdat het schip tolde, en Armstrong het ternauwernood wist te redden.

In 1969 werd hij commandant van de beroemde Apollo 11-missie, de vijfde bemande Apollo-vlucht, en manoeuvreerde hij de landingsmodule met de hand naar het oppervlak van de maan. Aan boord van de Apollo 11 waren naast Neil Armstrong ook de astronauten Michael Collins en Edwin (Buzz) Aldrin.

One small step
Bij de landing meldde Armstrong aan NASA: 'The Eagle has landed.' Zeven uur later zette hij als eerste mens voet op de maanbodem, en sprak daarbij de inmiddels legendarische woorden: 'That's one small step for man, one giant leap for mankind.' 

Armstrong en Aldrin krijgen, terwijl ze rondlopen op de maan, een telefoontje van president Richard Nixon. De president verwoordt de trots van de Amerikane en noemt het 'het meest historische telefoongesprek dat ooit is gemaakt vanuit het Witte Huis.' In totaal verbleven Armstrong en Aldrin zo'n 15 uur op de maan.

In 1970 verliet Armstrong NASA en werd hoogleraar lucht- en ruimtevaarttechniek aan de universiteit van zijn toenmalige woonplaats Cincinnati. Hij bleef wel betrokken bij de ruimtevaart, en was een van de onderzoekers naar de ramp met de spaceshuttle Challenger in 1986.

Bescheiden
Ondanks het feit dat hij na zijn landing op de maan nooit terugkeerde naar de ruimte, bleef altijd een groot voorstander van de bemande ruimtevaart. De bescheiden Armstrong moest van aandacht echter niets hebben, en gaf na de maanmissie vrijwel geen interviews.

Collega Aldrin zei over Armstrong in zijn boek 'Men from Earth' dat hij enorm op zijn privacy was gesteld en een van de stilte mannen was die hij kende. In februari 2000 zei Armstrong dat zijn maanwandeling slechts één teleurstelling kende: 'Ik kan in alle eerlijkheid zeggen dat ik zelfs nooit heb gedroomd over mijn bezoek aan de maan.'

In de weinige interviews die hij gaf, maakte Armstrong zich vaak met een korzelig antwoord van de vragen af. Toen iemand hem vroeg hoe het was om op de maan te lopen, antwoordde Armstrong droog: 'Piloten houden niet van wandelen, piloten houden meer van vliegen.' De laatste jaren leefde Armstrong in stilte op zijn boerderij in Lebanon, Ohio.

Hartklachten
Armstrong, geboren op 5 augustus 1930, leed aan hartklachten. Eerder deze maand werd hij aan zijn hart geopereerd. Volgens zijn familie is Armstrong overleden aan de complicaties van de bypassoperatie die hij onderging, zo meldt persbureau AP.

De familie laat weten dat hij 'ervan overtuigd was dat hij gewoon zijn werk deed.' De familie zegt te rouwen om het verlies van 'een goed mens', maar ook zijn 'opmerkelijke leven te vieren'. Armstrongs nabestaanden spreken de hoop uit dat hij een voorbeeld voor jongeren zal zijn.

'Om dromen waar te maken, om te willen verkennen, grenzen te verleggen, en onzelfzuchtig een hoger doel te dienen. De volgende keer dat je buiten loopt en de maan naar je ziet lachen, denk dan aan Neil en knipoog naar hem', zeggen ze. 

'Verlies voor de mensheid'
Buzz Aldrin, de tweede mens op de maan: 'Ik had het geluk een van de bemanningsleden te zijn, met de uitmuntende testpiloot Neil Armstrong te vliegen en hem te vergezellen in de maanlander Eagle. Het is erg triest dat we niet samen kunnen zijn als bemanning op de 50e verjaardag in 2019. Daar keken we erg naar uit. De hele ruimtevaartwereld zal erg bedroefd zijn door dit nieuws van vandaag. We zullen een groot woordvoerder en leider van het ruimtevaartprogramma missen.'

Michael Collins, die met Neil Armstrong naar de maan reisde maar geen voet op het hemellichaam zette, zegt in een reactie: 'Hij was de beste, en ik zal hem verschrikkelijk missen.' Ruimtevaartorganisatie NASA betuigt zijn medeleven bij het overlijden van Armstrong.

Obama diep bedroefd
President Obama noemt Neil Armstrong 'een van de grootste helden van de natie ooit, niet alleen van zijn tijd, maar van alle tijden'. Armstrong heeft volgens de Amerikaanse president een generatie geïnspireerd 'om naar de sterren te reiken'. Obama geeft aan diep bedroefd te zijn.

De eerste Nederlandse astronaut Wubbo Ockels, die Armstrong een aantal keren heeft mogen ontmoeten, noemt het overlijden 'verlies voor de mensheid'. Hij omschrijft Armstrong als 'fijn en integer'. 'Armstrong zei me dat hij gewoon z'n werk had gedaan. Gewoon cool. De geschikte persoon om zo'n klus te doen', zegt Ockels.

'Armstrongs voetstappen zullen nog wel een paar honderd jaar op de maan blijven staan, maar met zijn dood is toch ook een stukje cultuur verdwenen. Zoals dat ook met de oude culturen van de Grieken, Chinezen en Azteken is gebeurd.'

Volledig scherm
'The Eagle has landed'. Armstrong aan het werk bij de maanlander. © EPA
Volledig scherm
© epa