Chinese ‘babymaker’: nog een vrouw zwanger van designbaby

videoOndanks de wereldwijde storm van kritiek heeft de Chinese wetenschapper He Jiankui zijn werk vandaag op een conferentie verdedigd. Hij zei trots te zijn op  de eerste genetisch gemodificeerde baby's ter wereld die hij zou hebben gecreëerd. Ook meldde hij dat nog een vrouw zwanger is die meedoet aan zijn omstreden experiment.

De Chinese arts stelde dat de wetenschap meer moet doen om mensen met ziekten te helpen. Hij zei dat woensdag op een genoomonderzoekscongres in Hongkong, waar hij vragen van internationale experts beantwoordde.

Het was de eerste keer dat de onderzoeker in het openbaar verscheen sinds een video van hem maandag op YouTube werd gepubliceerd, wat leidde tot wereldwijde verontwaardiging onder wetenschappers en ethici. Daarin had hij de geboorte van de baby's Lulu en Nana aangekondigd. De ingrepen op embryo's met de nog jonge crispr-cas-technologie bedoeld om de kinderen, van wie de wetenschapper de identiteit geheim wil houden, resistent te maken tegen hiv. Tot nu toe is er geen onafhankelijke bevestiging van zijn bewering.

In Hongkong herhaalde hij dat hij verschillende kinderloze paren van gezonde moeders en hiv-geïnfecteerde vaders had verzocht om deel te nemen aan het experiment. Uiteindelijk kreeg een van de koppels een tweeling. ,,Ik ben echt trots op dit specifieke geval’’, zei hij. Na de geboorte van de kinderen kreeg hij een bericht van de vader die beloofde hard te werken, geld te verdienen en altijd voor zijn twee dochters en zijn vrouw te zorgen, zei hij.

Onbeantwoord

Belangrijke vragen liet de omstreden wetenschapper echter onbeantwoord. Hij weigerde bijvoorbeeld in te gaan op de vraag wie betaald heeft voor zijn werk, waarom hij het geheim heeft gehouden en of de deelnemende ouderparen wel op de hoogte zijn van de mogelijke risico's. 

Hij koos ervoor de tweelingmeisjes resistent te maken tegen aids omdat hun vader besmet is met het hiv-virus, zei hij. ,,Ze hebben deze bescherming nodig omdat er geen vaccin bestaat.’’

Onzin, volgens wetenschappers. Door het sperma van een met hiv besmette vader te ‘wassen’ valt heel goed te voorkomen dat een baby besmet raakt met het virus. Er was dan ook geen enkele medische noodzaak voor He Jiankui's actie. Er zijn veel ergere erfelijke ziektes die eerder in aanmerking zouden moeten komen voor de techniek, zei Nobelprijswinnaar David Baltimore, die ook aanwezig is op de conferentie. Hij noemde het experiment onverantwoordelijk en stelde dat deze casus aantoont dat zelfregulering in de wetenschappelijke gemeenschap faalt. 

Voorgevoel

Verschillende Amerikaanse oud-collega's van He Jiankui, die promoveerde in Houston en als onderzoeker werkte aan de universiteit van Stanford, verklaarden dat ze al een voorgevoel hadden dat hij met duistere zaakjes bezig was. ,,Ik kende zijn eerdere werk, ik wist waar hij naartoe wilde’', zei ethicus William Hurlbut van Stanford tegen persbureau AP. Hij sprak afgelopen twee jaar ‘heel wat uren’ met zijn Chinese oud-collega over situaties waarin genetische modificatie van embryo's acceptabel zou zijn. ,,Hij zei niet dat hij bezig was met menselijke embryo's en een zwangerschap probeerde te bereiken, maar ik had een sterk vermoeden.’’

Volledig scherm
He Jiankui vandaag tijdens zijn presentatie op de conferentie Human Genome Editing in Hongkong. © EPA