Disney als medicijn tegen autisme

videoIn de documentaire Life, Animated wordt het opzienbarende verhaal verteld van Owen Suskind, een autistische jongen die dankzij animatiefilms van Disney weer leerde praten. Zijn vader ontdekte deze bijzondere methode.

Quote

Het is de grootste frustratie van een ouder: niet kunnen praten met je kind

Ron Suskind
Volledig scherm
Op driejarige leeftijd stopt de energieke babbelaar Owen plots met praten. Autisme doet hem wegglijden in een donkere, afgesloten wereld. © Periscoop Film

'Alsof een zonnestraal ons huis binnendrong.' De Amerikaanse journalist en Pulitzerprijswinnaar Ron Suskind (57) beschrijft nog vol emotie het cruciale moment waarop hij - met dank aan de animatiefilms van Disney - ontdekte dat hij eindelijk kon communiceren met zijn toen 7-jarige zoon Owen die aan een zware vorm van autisme lijdt.

Vier jaar lang hadden Suskind, zijn vrouw Cornelia en hun oudste zoon Walter geen contact meer kunnen krijgen met de jonge Owen die op zijn derde van de ene op de andere dag niet meer kon praten.

Uit zijn mond kwam uitsluitend gebrabbel, waar zelfs de talloze specialisten die hem onderzochten geen wijs uit konden worden. ,,Het is de grootste frustratie van een ouder: niet kunnen praten met je kind. En dat werkte natuurlijk ook omgekeerd, zo begreep ik later van Owen'', vertelt Suskind via de telefoon vanuit Amerika.

Handpop

Volledig scherm
Disney Figuur Iago / Jakob uit de film Aladdin © Disney

Owen had als kleuter één grote passie; hij bekeek aan de lopende band animatiefilms van Disney. Peter Pan, The Little Mermaid, Beauty and the Beast en Aladdin waren zijn favorieten. Toen Suskind op een dag in de slaapkamer van zijn zoon met een handpop van de papegaai Iago uit Aladdin de vraag stelde: 'Hoe is het om jou te zijn te zijn?', kreeg hij tot zijn stomme verbazing van Owen een goed verstaanbaar antwoord dat letterlijk uit de betreffende Disney-productie kwam.

De gebeurtenis zette Suskind aan het denken. Hoe kon zijn zoon opeens zo reageren? De impact van de Disney-figuren op Owen moest kolossaal zijn. ,,Autistische kinderen hebben vaak een grote passie waarin zij al hun energie steken", legt Suskind uit. ,,Owen spiegelde zijn leven en denken aan wat hij in de films tegenkwam. Het duurde een aantal jaren voordat wij dit in de gaten hadden."

Opvallend was dat Owen vooral geraakt werd door de bijfiguren in de animatiefilms. Zoals de papegaai Iago uit Aladdin waarmee alles in gang werd gezet. Zijn vader: ,,Owen heeft daar een duidelijke visie op. Een bijfiguur helpt de held meestal om zijn doel te bereiken. Zijn inbreng mag nooit onderschat worden. Dat beschouwt hij als zijn levensles."

Complete oeuvre

Quote

Inmiddels kijkt hij ook naar andere films, zoals The Dark Knight. Daarin wordt Batman getroost door zijn butler Alfred

Ron Suskind

Om goed met zijn zoon te kunnen communiceren moest het hele gezin Suskind veel uren voor de televisie zitten om met Owen te kijken naar het complete oeuvre van Disney. ,,Sommige animatiefilms van Disney heb ik honderden keren gezien. Ik kreeg er af en toe schoon genoeg van. Peter Pan kan ik wel dromen. Mijn vrouw en ik zijn inmiddels Disney-professoren.''

Op latere leeftijd zijn de Disneyfilms echter geen echte leidraad voor Owen. Hij leert niet hoe hij een echte relatie moet onderhouden. Hij kust zijn vriendin net als de prinsen uit de animatiefilms. Hij kan het ook moeilijk verwerken als zijn verkering uitgaat.

Zijn vader: ,,Maar dan put hij toch weer moed uit een speelfilm. Inmiddels kijkt hij ook naar andere films, zoals The Dark Knight. Daarin wordt Batman getroost door zijn butler Alfred. Owen citeerde hem onlangs toen hij over zijn liefdesverdriet sprak. Weer een bijfiguur."

Disneyteksten

Suskind schreef eerst een boek over zijn zoon, Life Animated: A Story of Sidekicks, Heroes and Autism (2014), waarin hij zijn ervaringen beschrijft. Het boek is uitgegeven door het Disney-concern. De auteur deed dat op aanraden van zijn advocaat, aangezien Disney een claim kon leggen op de citaten uit hun films. ,,Ik mocht mijn zoon, die alleen maar in Disneyteksten sprak, anders niet citeren in mijn boek.''

De filmmaatschappij beroept zich overigens niet op de werking van hun animatiefilms op autistische kinderen zoals Owen. Suskind is het daar wel mee eens. ,,Voor hetzelfde geld heeft een autistisch kind een passie voor dinosauriërs. Laatst trof ik een autistisch meisje van 9 dat een heel originele kijk op die prehistorische beesten had."

Owen is inmiddels een internationale bekendheid door het succes van de documentaire, die zelfs voor een Oscar werd genomineerd. Hoe gaat het inmiddels met hem? ,,Twee weken geleden vierden wij zijn 26ste verjaardag. Hij gaat goed met het succes om. Hij voelt zich geen ster. Owen werkt nu in een bioscoop, woont onder begeleiding en heeft zelfs een eigen radioprogramma over Disney-figuren. Het enige dat hij mist is een nieuwe vriendin.''

De documentaire Life, Animated gaat donderdag in Nederland in première