Volledig scherm
Sam Ballard raakte verlamd na het eten van een besmette slak © Privéfoto

‘Eet jij die slak op?’ Dronken geintje kost Sam na negen jaar het leven

Een geintje tijdens een avondje met vrienden in 2010 is de Australische Sam Ballard, jaren na dato, fataal geworden. Toen een slak het tuinfeestje binnenkroop, daagden zijn vrienden hem uit. ,,Zou je hem durven opeten?’’, klonk het. Sam nam de uitdaging aan, met verstrekkende gevolgen.

Sam deed op de bewuste avond wat alle 19-jarigen weleens doen: tot in de late uurtjes met zijn beste vrienden kletsen, lachen en drinken in de tuin. Toen de slak het terras kwam opgekropen, kon de jongen uit Sydney niet vermoeden dat het beestje zijn leven voorgoed zou veranderen.

,,We zaten buiten en hielden een soort van wijnproeverij”, beschrijft Jimmy Galvil, een van Sams beste vrienden. ,,Lekker volwassen, tot er plots een slak voorbij kroop. ‘Zou ik hem durven opeten?’, klonk het al snel. En dat was wat Sam deed. Beng. Zo is het gebeurd.”

Ratlongworm

Volledig scherm
Sams vrienden steunden hem door dik en dun © Privéfoto

Enkele dagen erna kreeg Sam pijn in zijn benen. Artsen stelden vast dat hij geïnfecteerd was met een ratlongworm, een in potentie dodelijke parasiet. De worm komt normaliter bij knaagdieren voor, maar ook slakken kunnen geïnfecteerd raken als ze de uitwerpselen van ratten eten.

Zijn grappig bedoelde ‘snack’ bezorgde Sam hersenvliesontsteking. Veel patiënten genezen er doorgaans van, maar Sam niet. Hij raakte in coma en werd pas na 420 dagen wakker. Verlamd aan armen en benen, omdat de parasiet ook zijn hersenen had aangetast.

‘Ik hou van je’

,,Het is verschrikkelijk”, schreef Sams moeder Kate op Facebook. ,,Het heeft zijn leven voorgoed veranderd. En het mijne. De impact is enorm.” Ondanks de hoop dat Sam ooit opnieuw zou kunnen praten en lopen, besefte ze dat het nooit meer als vroeger zou worden.

Na drie jaar in het ziekenhuis te hebben verbleven, kon Sam weer naar huis. Zij het in een elektrische rolstoel. De twintiger had de gehele dag hulp nodig, had regelmatig aanvallen en kreeg zijn lichaamstemperatuur niet meer onder controle.

Zijn vrienden en familie bleven hem door de jaren heen steunen en zamelden, onder de naam ‘Team Ballard’, geld voor hem in. Negen jaar na het eten van de slak kwam aan Sams leven een einde. Vrijdag overleed hij, op 28-jarige leeftijd, in het bijzijn van zijn vrienden. Zijn laatste woorden: ,,Mama, ik hou van je”.