Volledig scherm
© ap

Honderden mensen vermist bij bosbranden wijngebied Californië

Aanwakkerende wind bemoeilijkt het blussen van de vele bosbranden in Californië woensdagnacht. In het wijngebied in het noorden van de Amerikaanse staat zijn al 21 mensen om het leven gekomen bij de natuurbranden, 550 worden nog vermist.

Het gebied is kurkdroog na een zomer waarin het nauwelijks heeft geregend. Duizenden panden zijn verwoest door de tientallen branden. Naast de tientallen doden zijn er 180 gewonden gevallen. Amerikaanse media vermoeden dat niet eerder zoveel mensen in Californië tegelijk door bosbranden om het leven kwamen. Het dodental loopt waarschijnlijk nog op.

De vlammen worden aangewakkerd door een hete, droge wind die soms de snelheid van een orkaan heeft. De branden begonnen zondag door nog onduidelijke oorzaak. De brandweer gaat niet uit van brandstichting. Mogelijk zijn elektriciteitspalen omgewaaid door de wind en heeft kortsluiting de al droge natuur in vuur en vlam gezet.

Evacuaties

Volledig scherm
Zwartgeblakerde wijnflessen bij wijngaard Signorello. © EPA

De evacuaties verlopen chaotisch en de brandweer heeft moeite met blussen. Het vuur beweegt zich zo snel dat sommige slachtoffers in hun slaap overvallen werden. Tienduizenden mensen is opgedragen het gebied te verlaten. Het is niet duidelijk hoeveel van de honderden vermisten wel in veiligheid zijn, maar zich nog niet hebben gemeld. De autoriteiten roepen  iedereen op zo snel mogelijk contact op te nemen met familie.

Het gebied is wereldwijd bekend om de wijnen en omvat Sonoma County en Napa. Dertien wijngaarden zijn verwoest en wijnmakers maken zich zorgen dat de rook de druiven die nog niet geplukt zijn verpest. De gouverneur heeft in verschillende delen van Californië de noodtoestand uitgeroepen.

De autoriteiten in Californië hebben gezegd dat er nu bijna 8000 brandweerlieden in touw zijn voor de bestrijding van de 22 natuurbranden in het noorden van de staat. Vanuit de buurstaten is er nog versterking onderweg. De vuurzeeën worden zowel op de grond als vanuit de lucht bestreden. De vrees bestaat dat branden ten noorden van San Francisco in elkaar overgaan en dan een nog veel groter gebied zullen bedreigen.