Imam is opa van in woestijn gevonden kinderen: 'Ze begroeven er mijn kleinzoon'

De opa van de elf in New Mexico gevonden verwaarloosde kinderen heeft voor het eerst gereageerd op de bizarre zaak. Afgelopen maandag werden zijn zoon, twee dochters, schoonzoon en schoondochter aangehouden op een vuil, afgelegen terrein midden in de woestijn. Daar hield het vijftal elf kinderen vast die er zouden worden opgeleid om schietpartijen uit te voeren op scholen. 'Mijn zoon kan soms wat extreem zijn'.

Volledig scherm
Het terrein in New Mexico waar het vijftal en de kinderen werden aangetroffen. © AP

Dat zei imam Siraj Wahhaj van een moskee in Brooklyn, New York, gisteren tegen de Amerikaanse pers. ,,Of eerder erg gespannen. Ik had nooit verwacht dat hij dit zou doen." 

De imam is aangeslagen door de aanhouding van het vijftal. Waren eerder de namen van de twee hoofdverdachten bekend - de twee mannen, Siraj Wahhaj (39) en Lucas Morton - nu blijkt dat de vrouwen twee van zijn dochters en een schoondochter zijn. Volgens de imam zijn negen van de elf aangetroffen kinderen (met leeftijden tussen één en vijftien jaar) zijn biologische kleinkinderen, twee anderen zijn aangetrouwde familie.

De kinderen werden vrijdag door de politie gevonden op een afgelegen terrein in de buurt van Amalia in New Mexico. Broodmager, vies en gekleed in vodden. Volgens een lokale sheriff zagen de kinderen er uit als vluchtelingen uit een derde wereldland. ,,Je kon hun ribben zien, waren vies en vooral erg bang." Ze leefden onder erbarmelijke omstandigheden op het terrein midden in de woestijn waar geen stromend water of elektriciteit was. De politie omschrijft het als een deels ondergrondse trailer, bedekt met plastic en trof er onder meer vier pistolen, een machine geweer en een grote lading munitie aan.

'We verhongeren'

Volledig scherm
Imam Siraj Wahhaj sprak gisteren met de pers in Amerika. © AP

De imams zoon zou zwaarbewapend zijn geweest toen hij werd aangehouden. Ook trof de politie in het kampement onder meer een schietbaan, vier pistolen, een machinegeweer en een grote lading munitie aan. Volgens Siraj Wahhaj heeft zijn zoon een wapenvergunning, vanwege zijn werk voor een bedrijf dat in de persoonsbeveiliging zit. Over de plannen van de twee gearresteerde mannen om de kinderen te leren schieten en zo voor te bereiden op het plegen van aanslagen op scholen, wist de imam niks, zo laat hij weten. ,,Die ideeën klinken me vreemd in de oren. Maar ik weet het gewoonweg niet. Ik wil en kan er dus nog niet over oordelen."

De imam stelt dat hij de politie op het spoor bracht van de plek waar de kinderen werden vastgehouden. Een van zijn dochters nam contact op met een man in Atlanta met de boodschap: 'Ik heb eten nodig. We verhongeren'. De imam hoorde ervan en vroeg de man uit te vogelen waar zijn dochter was. ,,Die informatie gaven we aan de politie."

Abdul

Volledig scherm
Siraj Ibn Wahhaj in de rechtszaal. © AP

Dat bericht was de druppel. De politie hield het afgelegen terrein namelijk al  langer in de gaten, omdat ze op zoek waren naar het 3-jarige gehandicapte zoontje van Wahhaj. De man verdween negen maanden geleden met de jongen die hij had weggehaald bij zijn ex-vrouw. Hij nam Abdul mee naar het park, maar kwam nooit meer terug. Het jongetje zat echter niet bij de elf kinderen die wel gevonden werden in de woestijn.

Maandag werden op het vervuilde complex in de buurt van Amalia mogelijk de stoffelijke resten gevonden van het jongetje. Het slachtoffertje is nog niet geïdentificeerd, maar mogelijk gaat het om Abdul die maandag vier jaar zou zijn geworden. Imam 
Wahhaj zei gisteren dat hij van de teruggevonden kinderen heeft gehoord dat het om Abdul zou gaan. ,,Een van hen zei: 'Ja, we hebben hem daar begraven'." En: ,,De persoon die verantwoordelijk is voor de dood van Abdul moet daarvoor terechtstaan."

Er gaan geluiden dat Siraj
Wahhaj zijn gehandicapte zoon zou hebben meegenomen om een duivelsuitdrijving te doen. Volgens de imam zouden zijn zoon en dochters de laatste tijd 'overbezorgd' zijn geweest en veel bezig met het idee dat mensen die bezeten zouden zijn.

Bomaanslag

,,Ik maak me veel zorgen over de situatie van mijn kleinkinderen. En wat betreft mijn zoon en dochters, wil ik dat ze goede juridische hulp krijgen in de rechtbank. We willen uitvogelen wat er is gebeurd, ook als dat tegen hen pleit", zegt imam Wahhaj.

Zijn moskee in New York is omstreden. Het gebedshuis zou in de loop der jaren verschillende extremisten hebben aangetrokken, zoals een man die hielp bij een bomaanslag op het World Trade Center in 1993. Ook de naam van de imam dook op in het onderzoek naar die aanslag, maar hij werd niet aangeklaagd.

Volledig scherm
Van links naar rechts de aangehouden vrouwen: Subhannah Wahhaj, Jany Leveille (de 'nieuwe vrouw' van Siraj Wahhaj) en Hujrah Wahhaj. © AP
Volledig scherm
De twee hoofdverdachten: Lucas Morton (links) en Siraj Wahhaj. Morton is Wahhaj's zwager. © AP