Volledig scherm
Harold van Dam is gezagvoerder op een Boeing 787 Dreamliner van de Noorse luchtvaartmaatschappij Norwegian. © Facebook

'Ik had nog 20 minuten sneller kunnen zijn'

De Nederlandse piloot die maandag in recordtijd met een Norwegian-toestel van New York naar Londen vloog, was zich na de vlucht helemaal niet bewust van zijn prestatie. De Nederlandse co-piloot evenmin. ,,We hebben het ook nog niet kunnen vieren", grinnikt Harold van Dam (53) over de telefoon vanuit Spanje. 

Volledig scherm
Harold van Dam vloog 24 jaar bij Martinair en vliegt sinds eind 2014 bij Norwegian. © Privéfoto

Van Dam kwam pas gisteren weer thuis in zijn woonplaats Jávea, tussen Valencia en Alicante. Hij trainde de afgelopen dagen in de vluchtsimulator in Londen. Zijn snelheidsrecord leverde hem een berg reacties op, zegt de gezagvoerder terugblikkend. ,,Hartstikke leuk, maar het leidde af en toe wel af." 

Dankzij zeer sterke rugwind vloog de door hem bestuurde Boeing 787 Dreamliner maandag met een snelheid van omgerekend 1.248 kilometer per uur van de luchthaven JFK naar Londen Gatwick. Daardoor duurde de vlucht geen 7 uur zoals gebruikelijk maar slechts 5 uur en 13 minuten, 3 minuten sneller dan het vorige record op dit traject. Dat stond sinds begin 2015 op naam van British Airways. 

Naar aanleiding van dat verhaal hoorde Van Dam pas de volgende dag van Norwegian-collega's dat hij een recordtijd had neergezet. ,,Ik was me er helemaal niet van bewust en mijn Nederlandse copiloot René Molenaar evenmin. Als we dat hadden geweten dan hadden we onze tijd scherper gesteld, maar dan hadden we wel meer brandstof verbruikt. Ik had voor vertrek in mijn praatje voor de passagiers wel gezegd dat we met een beetje geluk in 5 uur en tien minuten in Londen konden zijn." 

Het werden uiteindelijk drie minuten meer. ,,We hadden geluk dat we meteen konden landen en niet rond hoefden te cirkelen", zegt de piloot. Maar het had volgens hem nog sneller gekund. ,,Als we lager hadden kunnen vliegen, waar het nóg harder waaide, dan waren we twintig minuten sneller geweest." 

Van Dam vloog met 'zijn' Dreamliner op een hoogte van 38.000 tot 39.000 voet, zo'n 12 kilometer. De hardste wind stond op een hoogte van 32.000 voet, bijna 10 kilometer hoog. ,,Omdat er voor vertrek was gewaarschuwd voor turbulentie op die hoogte, vlogen we hoger."

'Geen competitie'

Speciale trucjes kwamen er volgens hem niet aan te pas en van concurrentie tussen piloten onderling is naar zijn zeggen geen sprake. ,,Je voert gewoon het vliegplan uit en veiligheid gaat voor alles. Je bent bovendien afhankelijk van de luchtverkeersleiders. Ik kreeg weliswaar reacties van collega's die meldden dat ze al een veel snellere tijd hadden neergezet dan wij, van bijvoorbeeld Florida en Denver naar Londen, maar er bestaat niet zoiets als een club van snelste piloten."

Quote

Er bestaat niet zoiets als een club van snelste piloten

Harold van Dam, gezagvoerder Boeing 787 Dreamliner

Ondanks de vele reacties hoorde Van Dam nog niks van zijn werkgever. De Nederlander vliegt sinds eind 2014 bij Norwegian na een vrijwillig vertrek inclusief vertrekpremie bij Martinair. ,,Hoewel een collega het record meteen meldde bij de communicatieafdeling, die ermee naar de Daily Mail stapte, vind ik het niet zo vreemd dat mijn baas nog niet reageerde. Het is mooie reclame voor Norwegian maar het is een groot bedrijf met twee vloten, een voor de Boeings 737 en een voor de 787's, en elke maand komt er een nieuwe kist bij."

Nederlands feestje

Gelegenheid om het snelheidsrecord te vieren, hebben de Nederlandse piloot en copiloot nog niet gehad.  Van Dam: ,,René vertrok na de landing op Londen Gatwick op vakantie naar Bali, ik ging naar mijn hotel. Maar er komt vast en zeker een gelegenheid om dit Nederlandse feestje samen te vieren. En de eerstvolgende keer ga ik weer op zoek naar zo'n sterke rugwind." 

Volledig scherm
De Boeing 787-9 Dreamliner van de Noorse luchtvaartmaatschappij. © Norwegian