Planeet ontdekt waar misschien leven mogelijk is: 950 biljoen kilometer vanaf de aarde

Wetenschappers hebben een planeet ontdekt die ongeveer even groot is als de aarde. Hij staat in de zogenoemde leefbare zone rond zijn ster, dus niet te ver en niet te dichtbij. In die zone kan eventueel vloeibaar water op het oppervlak van de planeet staan. Dat wil nog niet meteen zeggen dat er ook echt leven mogelijk is. Maar in hun zoektocht naar buitenaards leven kijken sterrenkundigen altijd wel naar de omvang van de planeet en afstand tot de ster.

De planeet heeft de naam TOI 700 d gekregen. Hij staat in het sterrenbeeld Goudvis, op ongeveer 100 lichtjaar afstand. Een lichtjaar is 9.467.280.000.000 kilometer (9,5 biljoen kilometer). Daarmee is de aarde-achtige planeet dus 946.728.000.000.000 kilometer verwijderd van de aarde (950 biljoen kilometer). Voor ruimtebegrippen is dat redelijk dichtbij. 

Zijn ster is bijna half zo groot als de zon en ook ongeveer half zo heet. De planeet is 20 procent groter dan de aarde. Een jaar, de tijd die de planeet nodig heeft voor één rondje rond de ster, duurt er 37 dagen. De planeet is ontdekt met de Amerikaanse ruimtetelescoop TESS, die in 2018 werd gelanceerd. De TESS is het zusje van de ruimtetelescoop Kepler, die inmiddels niet meer werkt.

De TESS ontdekte ook een planeet die rond twee sterren draait, en die dus twee zonnen aan de hemel heeft staan. Die planeet is zeven keer zo groot als de aarde. Een jaar duurt er ongeveer drie maanden. De planeet staat 1300 lichtjaar van ons verwijderd in het sterrenbeeld Schilder.

De ster die (gezien van de zon) het dichtste bij de aarde staat, bevindt zich op een afstand van 4,2 lichtjaar (39.762.576.000.000 kilometer). Het centrum van het Melkwegstelsel ligt op circa 26.000 lichtjaar afstand. Naar het Andromedatselsel is het ongeveer 2,5 miljoen lichtjaar, en de verste sterrenstelsels die nog met grote telescopen vanaf de aarde zichtbaar zijn, liggen op afstanden van meer dan 12 miljard lichtjaar.

Volledig scherm
Planeet TOI 700 d. © illustratie NASA