Schaap herkent met gemak gezichten van Obama en Emma Watson

VideoSchapen zijn niet alleen wollige grasmaaiers maar blijken ook nog eens heel goed in het herkennen van menselijke gezichten te zijn. Onderzoekers van Cambridge University trainden de tamme dieren om de gezichten van beroemdheden als Jake Gyllenhaal en Emma Watson te identificeren. Ook het gezicht van de voormalige Amerikaanse president Barack Obama haalden ze er feilloos uit.

Met dit onderzoek willen de wetenschappers aantonen dat schapen dezelfde eigenschappen tot het herkennen van gezichten bezitten als primaten. Uit eerdere studies was wel gebleken dat schapen hun verzorgers goed kennen. ,,Maar wij vroegen ons af of schapen mensen die ze niet kennen ook kunnen identificeren. Vandaar dat we foto's gebruikten'', aldus professor Jenny Morton. ,,We hebben ons speciaal gericht op de vraag of een schaap een twee-dimensionaal beeld herkent als een persoon.''

Acht bergschapen uit Wales waren getraind om vier beroemde gezichten te leren kennen. De dieren kregen voedselkorrels als beloning. De herkauwers kregen verschillende foto's te zien op twee computerschermen: de schaap maakte zelf een keuze door met haar neus een infrarode straal te raken. Bij een goed antwoord kwamen de brokjes vrij.

Volledig scherm
Schapen zijn heel goed in het herkennen van gezichten. © Thinkstock

Slimme dieren

Toen duidelijk was dat de schapen geen moeite hadden met de identificatie besloten de onderzoekers hen een nieuwe taak te geven. Deze keer werden de beroemdheden vanuit verschillende perspectieven getoond. Ook dat bleek een peulenschil voor de slimme dieren.

Als laatste wilde de wetenschappers testen of de schapen hun eigen verzorgers op foto's zouden herkennen. Hun foto's werden tussen gezichten van willekeurige mensen geplaatst. En wederom toonden de acht schapen dat ze goed in staat waren om mensen te zien. 

In de toekomst wordt gekeken of schapen ook verschillende menselijke uitdrukkingen kunnen herkennen. Ook voor mensen kan dit onderzoek gebruikt worden. Het leert de wetenschappers meer over neuro-degeneratieve ziektes als de ziekte van Huntington and Parkinson.

Het onderzoek is gepubliceerd op Royal Society journal Open Biology.