Volledig scherm
Robert Gerritsen (l) en Ronald Kneppers op de bakfiets bij Zoetermeer. © FOTO JACQUES ZORGMAN

Vaders rijden na verlies kind op bakfiets naar Finland

Twee Nederlandse vaders in Finland hebben elkaar gevonden toen ze allebei een kind aan kanker verloren. In juni stappen ze samen op de bakfiets voor hun Ride for a Lifetime: van Zoetermeer naar Finland.

Ze komen allebei uit Nederland, trouwden allebei een Finse en hun kinderen zaten op dezelfde Nederlandse school in Finland. Toch kenden Robert Gerritsen (42) en Ronald Kneppers (41) elkaar alleen van gezicht. Tot de twee mannen, vlak na elkaar, hetzelfde gruwelijke lot ondergingen. Ze raakten een kind kwijt aan kanker.

Kneppers: 'Ik had gehoord dat Roberts zoontje Max-Emil was overleden. Het zal je maar gebeuren, dacht ik. Vlak daarna werd bij mijn dochtertje Lilia een ongeneeslijke vorm van kanker vastgesteld,' vertelt hij. Als vanzelf vonden de vaders elkaar in hun verdriet. Kneppers: 'Wij hoefden elkaar niks uit te leggen.'

Het idee samen te gaan fietsen ontstond spontaan, een week na de dood van Lilia afgelopen december. 'Ik wilde iets geks doen,' zegt haar vader. 'Van Finland naar Nederland fietsen.' En Gerritsen zat al een tijdje te prakkiseren hoe hij die bakfiets - in Finland toen niet te koop - vanuit Nederland naar huis kreeg.

Goed doel
'Zo ontstond Ride for a Lifetime. Tweeduizend kilometer fietsen, van Zoetermeer, waar Kneppers vandaan komt, naar Helsinki. Op hun bakfietsen dus. Later koppelden ze een goed doel aan hun onderneming. De tocht moet 50.000 euro opleveren voor Stichting Semmy, die strijdt tegen kinderkanker. Wendy van Dijk, ambassadrice van de stichting, zal de vaders tijdens de eerste etappe, als ze langs haar woonplaats Weesp komen, een hart onder de riem te steken.

Waar ze de energie vandaan halen voor hun onderneming? Van hun andere kinderen, zeggen ze. De zoon van Kneppers en de twee dochters van Gerritsen. Kneppers: 'Ik wil niet bitter worden.' Gerritsen: 'Het lijkt me verschrikkelijk als je op een gegeven moment constateert dat op de dag dat mijn zoontje overleed, de ouders ook zijn overleden.'

Hersenstamtumor
Max-Emil werd 5. Hij overleed in december 2010 aan een hersenstamtumor. Lilia, die een wekedelentumor had, werd 3. Kneppers: 'Lilia's overgrootmoeder van 91 was op haar begrafenis. Zo zou het niet moeten gaan.'

Het zwaarste van de periode die achter hen ligt, is de machteloosheid, zegt Kneppers. 'Het ergste is: je ziet de pijn van je kind en je kunt niks doen.'

Spiritueler
De dood van hun kind heeft ze veranderd. 'Je wordt er spiritueler door.' Gerritsen: 'Ik liep buiten en hoorde het liedje When will I see you again in mijn hoofd. Max, wanneer zie ik je weer, vroeg ik me af. Vanuit het niets begon er een lantaarnpaal te flikkeren. Ik vroeg: Max, is dit een teken? En het gebeurde opnieuw.'

Op 28 juni vertrekken de mannen met hun bakfietsen uit Zoetermeer. Twee weken later, op 12 juli, hopen ze aan te komen in Helsinki. De tocht is een belangrijk moment, zegt Gerritsen, een lifetime experience. Kneppers: 'Een soort verwerkingstherapie.'