Volledig scherm
De gevonden pagina’s in de kaft. © Bristol University

Verborgen middeleeuwse teksten over Merlijn de Tovenaar en Koning Arthur gevonden

Een bibliothecaris van de universiteit van Bristol (Engeland) heeft zeven waardevolle pagina’s handgeschreven teksten ontdekt die vertellen over de mythologische avonturen van tovenaar Merlijn en koning Arthur. Het zou gaan om documenten waarop Sir Thomas Malory, de auteur van de verhalen zoals wij ze kennen, zich baseerde. Er zijn subtiele verschillen gevonden.

De kostbare pagina's werden als boekenkaft gebruikt van een 16e-eeuws boek. Oude teksten werden vroeger wel vaker hergebruikt om boeken te binden. Bibliothecaris van de universiteitsbibliotheek Michael Richardson was op zoek naar middeleeuwse teksten voor enkele studenten toen hij op de bijzondere vondst stootte. Hij ontdekte dat de zeven handgeschreven perkamenten uit de 13e eeuw over Merlijn de tovenaar, koning Arthur, vrienden én vijanden gaan. 

Zoektocht naar Heilige Graal

Volledig scherm
Poserend in de Universiteitsbibliotheek van Bristol, de experts die de gevonden pagina's onderzoeken. Vlnr: Leah Tether, Laura Chuhan Campbell, Michael Richardson en Benjamin Pohl. © Bristol University

De verraste bibliothecaris herkende al snel enkele namen uit het tijdperk van koning Arthur en lichtte collega’s in. Het team van experts ontdekte dat de teksten oorspronkelijk deel uitmaakten van een vierdelige editie van de Oudfranse reeks van Jean de Gerson, een befaamd theoloog en kanselier van de Universiteit van Parijs. De reeks zou later worden toegevoegd aan de ‘Lancelot-Graalcyclus’, een 13e-eeuwse tekst over de zoektocht van de ridder Lancelot naar de Heilige Graal. Vermoedelijk baseerde de al even bekende Sir Thomas Malory zijn verhalen over koning Arthur en zijn ridders (Le Morte d’Arthur) op de verhalen van de 13e-eeuwe voorganger.

,,De verhalen in de Bristol-fragmenten zijn echter niet precies hetzelfde als de klassieke verhalen, zoals wij ze kennen”, aldus Leah Tether, Brits onderzoeksdirecteur van International Arthurian Society. De fragmenten van Thomas Malory, die tussen 1494 en 1502 werden gedrukt in Straatsburg, bevatten subtiele maar significante verschillen. ,,Deze fragmenten uit het verhaal van Merlijn en koning Arthur zijn een spannende vondst die mogelijk gevolgen heeft voor het onderzoek. Niet enkel voor de interpretatie van dergelijke teksten, maar ook voor ons moderne begrip van de Arthur-legende.”

Verschillen

Tot nu toe bestudeerden de onderzoekers slechts een deel van de teksten. Zo konden ze alvast ontcijferen dat de tekst gaat over de strijd met de fictieve Frankische koning Claudas. Merlijn plande die aanval zorgvuldig, maar in werkelijkheid was de veldslag gruwelijker dan verwacht waarbij de manschappen van koning Arthur en vrienden heel wat tegenslagen te verwerken kregen.

In het heetst van de strijd zou Merlijn zelf met een vaandel met daarop een draak die vuur spuwt ten strijde zijn getrokken. Na heel wat escapades en beproevingen richt Merlijn zich met enkele wijze woorden tot de troepen waarna ze eindelijk zegevieren. Koning Claudas zou volgens de gevonden teksten gewond geraakt zijn, maar hoe dat gebeurt, blijft onbesproken. In de klassieke vertellingen van Sir Thomas Malory staat echter te lezen dat hij in zijn dij geraakt wordt, een metafoor voor impotentie. ,,Er zijn veel meer verschillen, maar vanwege de schade aan de fragmenten, zal het tijd kosten om de inhoud correct te ontcijferen”, aldus Leah Tether.