Volledig scherm
He Jiankui sprak vandaag op het podium van de internationale top over Human Genome Editing in Hong Kong © AFP

Wetenschappers boos op Chinese
‘babybouwer’: ‘dit keert zich tegen ons’

De omstreden Chinese onderzoeker He Jiankui heeft vandaag op een conferentie in Hong Kong vragen beantwoord over de ‘designerbaby’s’ die hij zou hebben gecreëerd. ,,Als je hoort wat hij heeft gedaan, rijzen de haren je te berge’’, zegt de Maastrichtse wetenschapper Guido de Wert, die in de zaal aanwezig was.

Quote

Hij heeft iedereen overvallen met een ethisch zeer beladen experiment, waar de wereld niet klaar voor was

Guido de Wert, ethicus

Met zo'n zevenhonderd toeschouwers puilde de conferentiezaal uit, toen He Jiankui het podium betrad. Tot het laatste moment was spannend of hij daadwerkelijk zou komen opdagen, na alle kritiek die volgde op de onthulling dat in China een tweeling is geboren die door genetische manipulatie resistent zou zijn gemaakt tegen hiv. Tijdens de presentatie was het doodstil in de zaal, vertelt De Wert ’s avonds aan de telefoon vanuit zijn hotelkamer in Hong Kong. ,,Hij liet in ijltempo heel veel dia's zien, met heel veel grafieken en getallen. Dat ging zo snel dat er geen chocola van viel te maken.’’

Lange rij 

Volledig scherm
Guido de Wert © Universiteit Maastricht

He Jiankui zei trots te zijn op het resultaat van zijn omstreden experiment. Daar zouden zeven echtparen van wie de man besmet is met hiv aan meedoen. Op dit moment zou nog een vrouw zwanger zijn van een genetisch gemodificeerd kind. ,,Bij de microfoon stond een lange rij collega's die vragen wilden stellen. Veel belangrijke vragen liet hij echter onbeantwoord. Hoe hij de ouderparen heeft gerekruteerd, of ze op de risico's zijn gewezen, hoe hij precies heeft getest of het dna van de baby's door zijn ingreep niet is beschadigd, bijvoorbeeld. Hij sprak moeilijk verstaanbaar Engels, dat hielp ook niet.’’

Ook de organisatie van de internationale top over genetische manipulaties bij mensen (human genome editing) werd maandag overvallen door He's onthulling over 'designerbaby’s’ Lulu en Nana. De in de VS opgeleide wetenschapper zou op de conferentie spreken, maar over een ander onderwerp.

De Wert, hoogleraar Ethiek van Voortplantingsgeneeskunde en Erfelijkheidsonderzoek aan de Universiteit Maastricht, is geschokt door het 'totale gebrek aan transparantie’ waarmee He Jiankui te werk is gegaan. ,,Ook zijn eigen universiteit wist nergens van. Hij heeft iedereen overvallen met een ethisch zeer beladen experiment, waar de wereld nog niet klaar voor was. Ik krijg het gevoel dat het hem louter om die primeur te doen was.’’

Op de conferentie, waar prominente wetenschappers uit de hele wereld samenkomen om te discussiëren over de voor- en nadelen van genetische manipulatie, overheersen volgens De Wert  ‘verbijstering, verontrusting en boosheid'. Wetenschappers die hun carrière aan de zogenoemde crispr-cas-technologie hebben gewijd, vrezen dat de publieke opinie zich nu tegen hen keert, zegt hij. ,,Voor ouders die een hoog risico lopen om erfelijke afwijkingen over te dragen op hun kind, kan genetische manipulatie van een embryo op termijn misschien een goed alternatief zijn voor embryoselectie en prenatale screening. Maar pas als die techniek bewezen veilig is, en er maatschappelijk draagvlak voor is. Het gedoe rond deze cowboyactie leidt de aandacht af van die discussie.’’

Kijk hier naar de beelden van de Chinese wetenschapper:

Quote

Het gedoe rond deze cowboyac­tie leidt de aandacht af van de discussie over de mogelijkhe­den van de techniek

Guido de Wert