Volledig scherm
De Simbakubwa kutokaafrika © AFP/Mauricio Anton

Wetenschappers ontdekken grootste vleesetende zoogdier ooit

Wetenschappers hebben in Kenia een van de grootste vleesetende zoogdieren ontdekt die ooit op aarde heeft rondgelopen. Het leeuw- en tijgerachtige dier, dat 23 miljoen jaar geleden leefde, woog waarschijnlijk een slordige 1500 kilo en was waarschijnlijk bijna twee keer zo groot als een volwassen ijsbeer. 

Het nieuws over de vondst is gisteren gepubliceerd  in het vakblad Journal of Vertebrate Paleontology. De megacarnivoor leefde in Eurazië, Noord-Amerika en delen van Afrika en de Arabische wereld. De Simbakubwa kutokaafrika, wat ‘grote leeuw uit Afrika’ betekent in de Afrikaanse taal swahili, moet in staat geweest zijn om dieren ter grootte van een olifant en nijlpaard aan te vallen en doden.

,,Met zijn enorme tanden was Simbakubwa een hypercarnivoor”, zegt wetenschapper Matthew Borths van de universiteit van Ohio, een van de voornaamste medewerkers aan het onderzoek. ,,Met zijn hoektanden kon hij het vlees verscheuren en zijn ijzersterke kiezen en kaken stelden hem in staat om met het grootste gemak de dikste botten te breken.”

Quote

Met zijn hoektanden kon hij het vlees verscheu­ren

Matthew Borths, universiteit van Ohio

Vier meter lang

Het uiterlijk van de ‘killer’ is gereconstrueerd door de fossielen te vergelijken met die van kleinere soorten die verwant zouden zijn aan het dier. Uiteindelijk kwam daar een illustratie uit die volgens de experts een goede indruk geeft. 

Gesteld wordt dat de ‘superleeuw’ veel groter was dan een ijsbeer: een van de grootste, nog bestaande vleeseters. Mannetjesijsberen worden 2,3 tot 2,6 meter lang en wegen 300 tot 800 kilo. Afgaande op die afmetingen en gewicht zou de Simbakubwa kutokaafrika mogelijk bijna vier meter lang zijn geweest. 

Het zoogdier kon geïdentificeerd worden aan de hand van botdeeltjes en een onvolledige onderkaak. De fossiele resten werden tientallen jaren geleden al in het westen van Kenia opgegraven, maar lange tijd werd aangenomen dat ze toebehoorden aan een kleinere soort. Uit nader onderzoek van het Nationaal Museum in Nairobi is inmiddels gebleken dat het wel degelijk om een nog niet bekende diersoort gaat. Waardoor het dier is uitgestorven, is onbekend. De periode waarin het dier moet hebben geleefd, is volgens wetenschappers opmerkelijk omdat kleine carnivoren opeens veel groter werden. Waarom dat gebeurde, is niet duidelijk.