100 procent Nederlandse flightsimulator moet luchtvaart veroveren

technologieMet de geheel in Nederland ontwikkelde flightsimulator Phantom 320 wil Avion Simulators de luchtvaartwereld veroveren. Het apparaat kreeg dit weekend het officiële fiat van Europese toezichthouder EASA.

Quote

Dit is de betaalbaarste simulator in zijn klasse. De prijs ligt een kwart lager dan bij de concurrentie

Bart Slager, ceo Avion Group

Als een ruimtesonde uit Star Wars, verstopt in een bedrijfshal in Almelo: zo doemt vliegsimulator Phantom 320 van Avion Simulators ineens op. Een glanzend grijze capsule bovenop zes elektrisch aangestuurde poten. Die zorgen ervoor dat de simulator beweegt en zo het echte vlieggevoel geeft.

Een uitgeklapte vliegtuigtrap – uniek voor een vliegsimulator – leidt direct tot de cockpit van een Airbus A320. "Misschien heb je ooit in het toestel gezeten waar deze op zat", zegt Avion-ceo Bart Slager. 

Tientallen technici werkten twee jaar aan de nieuwe Phantom 320. Een prestatie van formaat, want het is pas Avion’s eerste simulator. Het bedrijf, hoofdkantoor in Nieuw Vennep, stamt uit 2015.

Leidende speler
Vorig jaar volgde de grote stap voorwaarts toen Brabantse machinebouwer VDL en Nederlands investeringsfonds 5Square instapten met kennis en kapitaal. Het doel: een leidende speler in vluchtsimulatoren en pilotentrainingen creëren.

Volledig scherm
Ceo Bart Slager voor Avion's nieuwe Phantom 320. Die onderscheidt zich onder meer door de uitschuifbare trap en modulaire bouw. © Carlo ter Ellen DTCT
Quote

Wij willen 30 procent van de markt bedienen. Dat kan nu de luchtvaart exponentieel stijgt

Bart Slager, Avion

Dankzij VDL kan de nieuwe simulator in de fabriek van VDL-onderdeel Enabling Technologies Group in Almelo worden gebouwd. Zij bezitten jarenlange ervaring met simulatorbouw voor andere spelers.

Het resultaat is de betaalbaarste bewegende vluchtsimulator in zijn soort, zegt Bart Slager, ceo van Avion Group. Waar concurrenten 7 tot 10 miljoen euro rekenen, zit de Phantom 320 aan de onderkant van die bandbreedte. ,,Dat lukt omdat hij in modules komt en veel minder verbindingen telt,” legt Slager uit.

Waar bestaande simulatoren 4.000 verbindingen bevatten, gebruikt Avion er slechts 200. ,,De prijs ligt daardoor een kwart lager.” De simulator vergt bovendien weinig onderhoud, terwijl het stroomverbruik lager is. 

Bijzonder is verder dat de simulator 24/7 online wordt gemonitord. Software-verbeteringen kunnen daardoor deels ‘door de lucht’ plaatsvinden. 

Groeiscenario's

De vraag is hoeveel exemplaren Avion aan de man kan brengen. Wat helpt is dat de  Airbus A320 - samen met de Boeing 737 - het populairste commerciële verkeersvliegtuig is. De ambitie is om er tien tot vijftien per jaar te verkopen. 

Slager wijst op de groeiscenario’s in de luchtvaart. In 2035 stijgt het aantal passagiers naar 7,2 miljard per jaar, verwacht internationale luchtvaartorganisatie IATA. Dat is bijna dubbel zoveel als de 3,8 miljard van nu. ,,Er zijn véél nieuwe piloten nodig. Die moeten allemaal trainingen krijgen in de vluchtsimulator en hun vaardigheden jaarlijks bijhouden.” 

,,Met de Phantom 320 hoopt Avion op termijn dertig procent van de markt te bedienen,” zegt ceo Slager. Maar het gaat niet enkel om flightsimulators. ,,Wij bieden complete trainingstrajecten aan, waar de simulator onderdeel van uitmaakt.”

Verder lezen na de foto

Volledig scherm
Een Airbus A320 van Air Batik stijgt op bij Toulouse. De A320 is het populairste commerciële verkeersvliegtuig anno nu, samen met de Boeing 737. Sinds de eerste vlucht in 1987 zijn er een kleine 8.000 van gebouwd, inclusief de tot dezelfde familie behorende A318, A319 en A321. © REUTERS

Banen

Volledig scherm
De nieuwe AVION Phantom 320 wordt gebouwd bij VDL-dochter VDL Enabling Technologies Group in Almelo. © Carlo ter Ellen DTCT

Al met al zorgt het jonge Avion Simulators voor flinke werkgelegenheid in Noord-Holland en Overijssel. ,,Wij hebben veertig man in dienst, maar dat is exclusief de productie. Met VDL en alle toeleveranciers erbij gaat het om vele honderden banen.” Bedoeling is dat dat in de toekomst alleen maar meer wordt. ,,Volgende stap is de ontwikkeling van een simulator voor de Boeing 737.”

Avion Group is niet de enige aanbieder. Nederland timmert flink aan de weg op het gebied van flightsimulatoren. Een nog grotere speler is Multi Pilots Simulations uit Groenekan, bij Utrecht. Dat bedrijf biedt simulatoren voor zowel de A320 als de Boeing 737 aan. Het heeft onder meer RyanAir als klant waaraan het al dertien flightsimulators verkocht. Verschil met Avion is wel dat de apparatuur van MPS ‘fixed base’ is of te wel geen bewegend onderstel kent. 

Woensdag begint de ontmanteling van de in Almelo opgestelde Phantom 320. Slager: ,,Dat is uniek aan deze sim, hij is modulair opgebouwd en kan overal te wereld worden neergezet. Medio december moet hij operationeel zijn op ons trainingscentrum op Malta. Dan worden er echte piloten in getraind."

Een vlucht in de Phantom 320

Quote

Als je voor het eerst een vlucht in een simulator maakt, ben je gelijk weg van de wereld

Richard Kouwenbergh, VDL ETG

Op een groot panoramascherm strekt startbaan 18C van Schiphol zich uit. Het aanzicht doet denken aan een computerspel, maar dan realistischer. Voor de schermen staan honderden knopjes, verschillende beeldschermen en twee pilotenstoelen met bijbehorende stuurknuppels. "Als je voor de eerste keer een vlucht maakt in de simulator, ben je meteen weg van de echte wereld", zegt Richard Kouwenbergh, die het bouwproces namens het Almelose VDL ETG begeleidde. Time for take-off! 

Eenmaal ingesnoerd in de gordels wordt het vermogen opgeschroefd, waardoor het toestel begint te rollen. Steeds harder, tot de snelheid de amateurpiloten in hun stoelen duwt. Niet echt, want in werkelijkheid kantelt de cabine razendsnel om het gevoel te simuleren. 

,,Trek nu de knuppel maar iets naar achteren", zegt Slager. De neus van de Airbus A320 trekt omhoog en het toestel stijgt langzaam op. Een kijkje over de schouder toont echter dat de simulator nog gewoon in de bedrijfshal staat. Toch bereikt het toestel op de schermen binnen enkele seconden een hoogte van 3.500 feet, bijna 1.100 meter.  

Verder lezen na de foto

Volledig scherm
De cockpit van de Avion Phantom 320 © Carlo ter Ellen DTCT

Veilig aan de grond

Na een rondje vliegen over Amsterdam en Aalsmeer, waarbij iedere stuurbeweging de cabine laat bewegen, is het tijd om te landen. De gehele vlucht valt op hoe licht de stuurknuppel zich laat bedienen, en hoe snel het ‘vliegtuig’ reageert. Kouwenbergh: "De gebruikte techniek laat de Phantom 320 in minder dan 100 milliseconde responderen op bewegingen van de piloot."

Na een laatste linkerbocht doemt de Noordzee in de verte op. Maar zo ver gaat de vlucht niet, want Slager geeft vanaf de instructeursstoel achterin de cabine aan dat er geland moet worden. Op baan 06 om precies te zijn. Met enige hulp om de snelheid terug te brengen laat het toestel zich relatief eenvoudig aan de grond zetten. Alle passagiers staan weer veilig aan de grond.

Volledig scherm
Ceo Bart Slager van Avion Group (links) en directeur Sander Verschoor van VDL in de nieuwe Phantom 320 vluchtsimulator, die een vlucht van de Airbus A320 tot op ieder kleinste detail nabootst. © Carlo ter Ellen DTCT
Volledig scherm
De nieuwe Phantom 320 van Avion Simulators. Door de modulaire bouw kan de vluchtsimulator overal in een handomdraai worden neergezet. © Carlo ter Ellen DTCT