Volledig scherm
Ron Vlaar en Calvin Stengs. © BSR Agency

AZ treft wereldsterren op Old Trafford, ook tripjes naar Kazachstan en Servië

AZ staat voor een bezoekje aan The Theatre of Dreams. De Alkmaarders zijn in de groepsfase van de Europa League gekoppeld aan Manchester United. Naast een Europese trip naar Old Trafford staan ook tripjes naar Kazachstan (Astana) en Servië (Partizan Belgrado) op de rol.

AZ had drie voorrondes nodig om de groepsfase van de Europa League te bereiken. Eerst werd het Zweedse BK Häcken verslagen, vervolgens Marioepol uit Oekraïne en gisteravond werd na verlenging ook afgerekend met Antwerp FC. Na de 1-1 in Enschede (AZ speelt de thuiswedstrijden elders vanwege het ingestorte dak van het AFAS Stadion, red.) zorgde Calvin Stengs met een heel laat doelpunt voor een verlenging in België. In die verlenging rekende AZ uiteindelijk met 1-4 af met de formatie uit Antwerpen, die door twee rode kaarten met negen man speelde. De beloning komt nu in de vorm van een bezoekje aan onder meer Old Trafford. 

Manchester United

Met Manchester United heeft AZ een prachtige tegenstander geloot. In het seizoen 2016/17 won United de Europa League nog door in de finale Ajax te verslaan. Vorig seizoen draaide de ploeg van coach Ole Gunnar Solskjaer niet best in de Premier League. The Red Devils werden zesde in de competitie achter Manchester City, Liverpool, Chelsea, Tottenham Hotspur en Arsenal. 

Volledig scherm
Paul Pogba, Harry Maguire, Marcus Rashford en Scott McTominay. © BSR Agency

AZ speelde nog nooit tegen Manchester United en daarmee wordt de ploeg van onder meer David De Gea, Harry Maguire, Paul Pogba en Marcus Rashford de zevende Engelse ploeg die AZ in Europees verband treft na Ipswich Town, Liverpool, Newcastle United, Everton, Middlesbrough en Arsenal. 

Manchester United gaf afgelopen transferperiode liefst 159 miljoen euro uit om volgend seizoen in elk geval weer Champions League te halen. Naast de duurste verdediger ooit (Maguire kwam voor 87 miljoen euro over van Leicester City) kwamen ook Aaron Wan-Bissaka (55 miljoen euro, Crystal Palace) en Daniel James (17 miljoen euro, Swansea City) naar Old Trafford.

FK Astana

Volledig scherm
Rangelo Janga. © BELGA

AZ reist ook af naar Kazachstan voor een duel met FK Astana. Het huidige seizoen in Kazachstan is al ruim over de helft en momenteel staat de ploeg op een tweede plaats achter Tobol Kostanay. FK Astana heeft echter nog wel een wedstrijd tegoed en daarmee ligt de ploeg nog altijd op koers voor het zesde kampioenschap op rij. Vorig seizoen eindigde de ploeg vijftien punten voor op Kairat Almaty, door wie AZ vorig seizoen nog werd uitgeschakeld in de voorronde van de Europa League, en om die reden mocht de club proberen zich te kwalificeren voor de Champions League. In die voorrondes van CFR Cluj echter te sterk. Via Santa Coloma, FC Valletta en BATE Borisov plaatste de kampioen uit Kazachstan zich alsnog voor een Europees eindtoernooi. 

Bij FK Astana speelt één goede bekende: Rangelo Janga. De in Rotterdam geboren spits, die zijn interlands speelt voor Curaçao, speelde in Nederland voor Willem II, Excelsior en FC Dordrecht. Via AS Trencín en AA Gent kwam hij in 2018 in Kazachstan terecht. 

Partizan Belgrado

Met Partizan Belgrado treft AZ ook een oude bekende in de Europa League. In het seizoen 2015/16 zat AZ namelijk ook al bij de Servische ploeg in de poule van de Europa League. Destijds werd AZ laatste in Groep L met slechts vier punten. Partizan Belgrado ging met negen punter ook niet door naar de knock-outrondes. FC Augsburg en Sevilla FC gingen door als de nummers twee en één van de poule. AZ verloor toen zowel thuis (1-2) als uit (3-2) van Partizan. In beide wedstrijden kwamen Andrija Zivkovic en Aboubakar Oumarou tot scoren. Zij spelen nu niet meer bij Partizan. 

Er spelen nog wel wat andere bekenden. Voormalig Vitesse-doelman Vladimir Stojkovic en NAC-spits Umar Sadiq staan onder contract bij de club die vorig seizoen derde van Servië werd. 

Volledig scherm
Umar Sadiq. © Pim Ras Fotografie