Volledig scherm
PSG-spits Edinson Cavani verlaat geblesseerd het veld tegen Bordeux. © AFP

Kan een onthoofd PSG de vloek van de Champions League verbreken?

Zonder twee van de drie aanvallers van wereldklasse moet Paris Saint-Germain vanavond opboksen tegen het opgeleefde Manchester United. Het maakt de kans op eindelijk eens een succesvolle Europese campagne er niet groter op voor de Franse topclub.

Quote

Neymar is één van de sleutelspe­lers in Europa. We misten hem al heel erg en nu moeten we het ook nog zonder Cavani doen

Thomas Tuchel

Ook dit jaar is PSG ongeëvenaard in eigen land. Zelfs met twee wedstrijden minder dan naaste achtervolger Lille is de marge al tien punten. Nu de beslissende fase van het seizoen aanbreekt kan in Parijs de focus al vol op de Champions League, de heilige graal voor de rijke voorzitter Nasser Al-Khelaifi. Juist nu verschijnen er barsten in het aureool van onoverwinnelijkheid.

Zo had de Parijse sterrenploeg vorige week een verlenging nodig tegen derdeklasser FC Villefranche om de kwartfinale van de Coupe de France te bereiken. Het andere bekertoernooi, de Coupe de la Ligue, zorgde ook al voor een diepe frons op het gelaat bij trainer Thomas Tuchel. Begin dit jaar was Guingamp – hekkensluiter in de Ligue 1 – zelfs al met 2-1 te sterk in de kwartfinale.

,,We waren overmoedig en dachten dat ons niet kon overkomen”, brieste de Duitse tacticus, die inmiddels problemen van heel andere aard heeft. Vanwege een voetblessure kan hij mogelijk drie maanden wachten voordat Neymar weer zijn beslissende dribbels kan inzetten. Ook Edinson Cavani ontbreekt vanavond. De spits raakte geblesseerd toen hij afgelopen weekend aanlegde voor het winnende doelpunt tegen Bordeaux (1-0).

Het gemis van de Zuid-Amerikanen – dit seizoen samen goed voor 41 doelpunten – zal zich vanavond voor het eerst laten voelen. Met Kylian Mbappé is opeens nog maar één aanvaller van wereldklasse over. ,,Dit soort spelers is niet te vervangen”, zei Tuchel al tijdens de persconferentie voor de wedstrijd in het noorden van Engeland. ,,Neymar is één van de sleutelspelers in Europa. We misten hem al heel erg en nu moeten we het ook nog zonder Cavani doen.”

Het wegvallen van zowel Neymar als Cavani is een flinke klap voor PSG, dat zich voor de winterstop in een poule met ook Liverpool en Napoli als groepswinnaar voor de achtste finale plaatste. Met het opgeleefde Manchester United treft het vanavond ook nog eens niet de minste nummer 2 uit de eerste fase van het toernooi.

Kwartfinale

Volledig scherm
Neymar moest zich vorige week tijdens zijn verjaardagsfeest nog op krukken verplaatsen. © AFP

Het lijkt alsof er een vloek rust op Paris Saint-Germain en de Champions League. In eigen land al jaren ongenaakbaar, in de Champions League kwamen de miljoeneninvesteringen vanuit Qatar er nog niet uit. Hoewel het elftal elk jaar net iets sterker lijkt, zijn ze nog altijd niet verder gekomen dan de kwartfinale. De laatste twee jaar was de achtste finale steeds het eindpunt.

Voor honderden miljoenen werden onder anderen Neymar en Mbappé naar de Franse hoofdstad gelokt, maar in de meest aansprekende clubcompetitie wil het nog maar niet vlotten. Trainers als Carlo Ancelotti, Laurent Blanc en Unai Emery wonnen in Frankrijk alles, maar sneuvelden vanwege Europese teleurstellingen. Dit seizoen zou onder Tuchel alles anders zijn, maar vanavond wacht hem zonder Neymar en Cavani direct een grootse uitdaging om het beter te doen.