Volledig scherm
Max Verstappen in zijn Red Bull. © EPA

Komt in Oostenrijk een eind aan de zegereeks van Mercedes?

VoorbeschouwingHet Formule 1-seizoen 2019 was tot nu Mercedes, Mercedes en nog eens Mercedes. Maar het zou zomaar kunnen dat het vandaag in Oostenrijk een ander verhaal wordt, met Charles Leclerc en Max Verstappen op de eerste startrij.

Volledig scherm
© AFP

Door Arjan Schouten

Geen zilvergrijze auto’s vooraan. Het wordt een wonderlijk beeld, als vanmiddag om 15.10 uur de lichten doven boven de Red Bull Ring. Alle acht gereden races eindigde er dit seizoen een Mercedes als eerste, maar in Oostenrijk lijkt de favoriet nu eindelijk eens niet Lewis Hamilton (zes zeges) of Valtteri Bottas (twee overwinningen) te heten. Charles Leclerc start van pole position in zijn Ferrari, die hier heel het weekend al de snelste auto blijkt. En schuin naast hem staat Max Verstappen, die optimaal profiteerde van de gridstraf van Hamilton (vanwege hinderen van Kimi Räikkönen) en zo ook veel perspectief zal herkennen in wat zijn 90ste Formule 1-race wordt.

Volledig scherm
© AFP

Een week na die suffe vertoning in het Zuid-Franse Le Castellet heeft de GP van Oostenrijk vooraf alle ingrediënten om wél boeiend te worden. Met de Mercedessen achteruitgeslagen (Bottas op P3, Hamilton op P4), moet het sterkste kamp van dit seizoen wat forceren. En daar komt nog eens bij dat Ferrari met Leclerc vooraan en Sebastian Vettel vanaf P9 met een andere strategie start. Vertrekkend op de softs, in tegenstelling tot Mercedes en Red Bull die op mediums wegrijden. ,,Wij geloven in deze strategie omdat we denken dat de zachte band het niet zo lang vol gaat houden’‘, verduidelijkte teambaas Christian Horner.

Tel bij die smakelijk ingrediënten gerust op dat McLaren-jonkie Lando Norris (P5) en beide Alfa’s (Räikkönen op P6, Giovinazzi op P7) opvallend ver vooraan staan. Dat het snikheet wordt in Spielberg, met temperaturen rond de 34 graden. Dat er nog ouderwetse genadeloze grindbakken liggen langs het asfalt. En ja, spektakel lijkt een week na de Franse processie weer verzekerd op de korte Red Bull Ring (4,3 kilometer).

Volledig scherm
© EPA

Natuurlijk gaat Leclerc voor niets minder dan de winst. Maar ook Hamilton beloofde al dat hij in deze fase nog niet aan de titel denkt en vol voor de dagzege gaat. ,,Wie denkt dat ik hier anders ga handelen, heeft mij niet zo goed gevolgd de laatste jaren’‘, zo vertelde de wereldkampioen gisteren.

Maar vanaf P2 zal ook Verstappen zo hoog mogelijk inzetten. In 2016 was hij hier al eens tweede, vorig jaar won hij zelfs op het thuiscircuit van Red Bull Racing door pienter handelen van zijn team tijden een virtual safety car-situatie. En wat ook hielp was dat beide Mercedessen de finish toen niet haalden. Dus reken maar dat hij na een seizoen met vooralsnog twee derde, vijf vierde en één vijfde plaats minimaal weer het podium op wil. ,,Ik ben hier niet om vierde te worden’‘, benadrukte hij zelf al meermaals dit weekend. ,,Ik wil winnen.‘’

Winnen zou wel eens te hoog gegrepen kunnen zijn, maar onmiskenbaar heeft zijn RB15 weer wat meer tempo te pakken, na wat verbeteringen aan onder meer de vleugel. ,,De auto functioneert stukken beter, hier’‘, concludeerde Verstappen meteen na de kwalificatie. ,,Ik heb vooral meer grip.‘’

Gesteund door ruim 20.000 in het oranje gestoken landgenoten, kan de Limburger niet wachten om te beginnen. ,,Ik ben heel blij met hoe de auto voelt. Laten we er vol voor gaan’’, communiceerde Verstappen vanmorgen nog via Twitter, waar hij wat foto’s plaatste van de #OrangeArmy en zijn gele leeuwenhelm.

Volledig scherm
© EPA
Quote

Ik ben heel blij met hoe de auto voelt. Laten we er vol voor gaan

Max Verstappen, Red Bull Racing