Magistrale inhaalrace Verstappen eindigt op vijfde plek

De jarige Max Verstappen ging er vanmiddag eens goed voor zitten in Sotsji. Na een ongekende openingsfase rukte hij vanaf plek 19 razendsnel op naar voren. Bij het ingaan van ronde 19 lag hij aan de leiding. Uiteindelijk leverde de foutloze inhaalrace hem een vijfde plek op.

Volledig scherm
Max Verstappen © Getty Images

Door Rik Spekenbrink

Het maximaal haalbare. Max Verstappen presteerde het vandaag in Rusland opnieuw. En hij vermaakte de fans, de regie had hem de hele race in beeld. Uiteindelijk leverde het de Nederlander niet meer op de een vijfde plek en de prijs voor driver of the day, als gevolg van een zware gridstraf.

Verstappen startte als gevolg van het wisselen van onderdelen vanaf plek 19 en reed een uiterst indrukwekkende openingsfase. Na de eerste paar bochten had hij al zes concurrenten te grazen genomen. En ook daarna ging het hard. Overal op de baan haalde hij in, of het nu Nico Hülkenberg was, of Sebastian Ocon, of Kevin Magnussen. ‘Hoeveelste lig ik nu’, was Verstappen zelf de tel na een paar rondjes ook even kwijt. ‘Plek 8, je doet het geweldig’, reageerde zijn engineer over de radio. Die vroeg hem meerdere malen het even wat rustiger aan te doen, maar dat verzoek was aan dovemansoren gericht.

Bij het ingaan van ronde 7 lag hij op plek 6. De regie had weinig oog voor de Mercedessen op kop, de actie kwam van Verstappen. Die haalde ook Charles Leclerc in voor de vijfde plek. Dat was eigenlijk zijn doel voor de race, na acht rondes had de jarige Nederlander het al bereikt.

De Mercedessen en Ferrari’s voor hem zouden snel naar binnen gaan voor nieuwe banden, wist Verstappen. Valtteri Bottas, Sebastian Vettel en Lewis Hamilton deden dat één voor één en belandden allemaal achter Verstappen terug op de baan. Een paar rondes later ging de laatst overgebleven coureur voor hem, Kimi Räikkkönen ook naar binnen voor een bandenwissel. En zo lag Verstappen, gestart vanaf P19, bij het ingaan van ronde 19 aan kop van de race.

Overigens had Hamilton bij de serie pitstops zijn plek verloren aan Vettel, maar lang kon de Duitser er niet van genieten. Na een geweldige inhaalactie greep Hamilton zijn titelrivaal terug. Die kreeg vervolgens alle ruimte van teamgenoot Bottas, die op verzoek van de teamleiding wel heel ruim baan maakte voor de Mercedes-kopman.

Bekijk hier de inhaalacties van Verstappen:

Verstappen ondertussen bleef vrolijk gas geven. Hij wilde zo lang mogelijk op de ‘softs’ blijven rijden, om aan het einde van de race aan te kunnen vallen op verse en snelle banden van een zachter type. Hij noteerde lange tijd dezelfde rondetijden als Hamilton en Bottas. Wie weet zou een safety car-situatie of regenbui hem nog kunnen helpen, maar dat gebeurde niet.

Uiteindelijk moest ook Verstappen eraan geloven, ‘pitten’ is nu eenmaal verplicht. Na 43 rondes kwam hij eindelijk naar binnen en liet de ultrasofts monteren. Hij kwam op plek 5 terug, 14 seconden achter Räikkönen. Dat was een te groot gat om nog goed te maken in 10 rondes. Sterker, Verstappen verloor juist snelheid op de verse banden. Maar de vijfde plek kwam uiteraard geen moment in gevaar.

Zo werd de indrukwekkende race van Verstappen ‘slechts’ beloond met 10 punten. Precies zoals hij van tevoren had voorspeld. Maar hét bewijs van zijn prima race was het enorme verschil met Ricciardo. Zijn Australische teamgenoot, voor hem gestart, finishte driekwart minuut achter hem. Al had hij wellicht wat minder snelheid door een tikje tegen de voorvleugel in de openingsronde.

Hamilton won de race en vergrootte zijn voorsprong op Vettel, derde achter Bottas, van 40 naar 50 punten.