Maximaal resultaat voor Verstappen: tweede achter Hamilton

In zijn 75ste Grand Prix greep Max Verstappen voor de 17de keer een podiumplaats. Gestart achter Lewis Hamilton en ook gefinisht als tweede, achter de Britse wereldkampioen. Dankzij een uitstekende strategie, een motor die heel bleef en geblunder bij Ferrari.

Door Arjan Schouten

De GP van Singapore duurde 61 rondes, maar al in de achttiende omloop jubelde Max Verstappen door de radio. ,,YES!!!" Het was precies na zijn enige pitstop, toen hij bij het verlaten van de pitstraat de in de eerste ronde aan Sebastian Vettel verloren tweede plek weer heroverde. Toen al besefte Verstappen dat hij die tweede plaats zonder pech wel eens naar de geblokte vlag zou kunnen brengen. Want waar hij de hypersofts ruilde voor de softs met de intentie om uit te rijden, wisselde Vettel twee rondes eerder als eerste naar ultrasofts. Een tweestopper, was ongetwijfeld het idee. Maar na de ‘overcut’ van Verstappen en ook Lewis Hamilton die vooraan naar softs wisselde, vroeg iedereen zich af waarom. En wist Vettel dat zijn team wellicht een misrekening had gemaakt. ,,Hebben we nog een Plan C?" riep de Duitse coureur halverwege de race maar eens wanhopig in de boordradio.

Volledig scherm
Verstappen en Vettel vechten om de tweede plek © AFP
Volledig scherm
© AFP

Bekijk hier het moment waarop Verstappen voor Vettel op de baan komt

Die was er niet. Verkeerde keuze, optimaal geprofiteerd van Red Bull Racing en Mercedes. En Verstappen had het nodig ook, want in de eerste ronde moest hij zijn tweede plaats dus al afstaan aan Vettel. De Duitser was beter weg, wilde de Nederlander in de eerste bocht al voorbij, maar daar beet Verstappen terug. In tegenstelling tot vorig jaar hield Vettel nu zijn kansen levend, om hem een paar bochten verderop alsnog af te troeven. Niks aan de hand voor Ferrari, zo leek het. Tot ze dus een opmerkelijke keuze namen qua bandenstrategie.

Focus

Volledig scherm
© AFP

,,Oké, focus, nu. Focus’’, riep Verstappens engineer waarschuwend in zijn oor, na het gejubel over de terugveroverde tweede plaats. Die aanwijzing had Verstappen helemaal niet nodig. Aan het einde van een sterk weekend deed zich hier een buitenkansje voor en die moest worden verzilverd. Natuurlijk, Hamilton bleef steeds buiten bereik, maar de tweede plaats, de zevende van zijn carrière, volstond ook voor een gelukkig gemoed. Zaterdag was er al die briljante kwalificatieronde op het Marina Bay Circuit, die hij zelf zijn beste ooit noemde. En nu ook nog eens de beloning met een podiumplaats, zijn zeventiende in 75 Grands Prix en na Spanje, Canada, Frankrijk, Oostenrijk en België alweer de zesde van het seizoen. Geen misselijke cijfers in een jaar waarin hij toch vooral klaagde over die vermaledijde Renault-motor, die te weinig vermogen levert naar zijn zin. Ook in het bochtige Singapore, waar vermogen minder doorslaggevend is, bleef ‘dat product achter in de auto’ aanvankelijk sputteren, zeker in de kwalificatie. Maar in de race had Verstappen op wat gemopper in de beginfase weinig te mekkeren over zijn krachtbron. Alles bleef heel en zo stapte hij na 61 rondes - die alleen ontsierd werden door een korte safety car-periode na een duw van Sérgio Perez aan ploegmaat Estaban Ocon - uit met een grote grijns.

Hamilton was heer en meester in Singapore, waar het vuurwerk uitbundig voor hem werd afgestoken. Vettel, die toch maar tot het einde reed op de slijtende ultra’s, werd pas derde op een halve minuut en zag zijn achterstand op Hamilton in de titelstrijd zo oplopen naar 40 punten.

'Niet slecht'

,,Het was zeker niet slecht’’, vertelde Max Verstappen aan David Coulthard, die de interviews deed na de finish. ,,Jammer van die eerste ronde, het was geen beste start. Maar daarna had ons team een topstrategie. Ik ging terug naar de tweede plek en kon toen mijn eigen race rijden achter Lewis aan. We wisten dat dit het eindresultaat zou zijn. Dan moet je de race uitrijden."

Racewinnaar Hamilton noemde de Grand Prix 'de langste race van mijn leven.' ,,Ik ben blij dat het over is. Max maakte er een mooi gevecht van. Ik was een beetje ongelukkig met de achterblijvers. Max kon daardoor dichtbij komen. Het was echt close, mijn hart zat even in mijn keel. Maar ik ben blij dat ik er doorheen kwam."

Door de overwinning van Hamilton en het enigszins teleurstellende resultaat van Vettel, kon de Duitser niet anders dan teleurgesteld zijn. ,,Het helpt niet mee, dit. Ik heb vooraf al gezegd dat we alleen onszelf kunnen verslaan en dat laat vandaag wel zien. We hebben er duidelijk niet alles uitgehaald."

Volledig scherm
Max Verstappen © Getty Images