Volledig scherm
Voorbereidingen voor de Grand Prix van Bakoe bij Mercedes. © Photo News

Nieuwe bandensoap: de complottheorieën van de Formule 1

Er werd meer dan eens gespioneerd. Er is met opzet gecrasht en sinds afgelopen weekeinde speelt er een bandensoap. Aan complottheorieën en dubieuze acties in de Formule 1 geen gebrek. Een overzicht.

Door Lisette van der Geest

De bandensoap

Het was het afgelopen weekeinde één van de gespreksonderwerpen in Barcelona: zou Mercedes bandenleverancier Pirelli wel of niet verzocht hebben om de banden enigszins aan te passen?

Want na vier Grand Prix’ worstelen met de banden ging het afgelopen zondag opvallend goed bij het team van Lewis Hamilton en Valtteri Bottas, de coureurs eindigden in Spanje respectievelijk als eerste en tweede, ruim voor Max Verstappen.

Volledig scherm
Beelden van de Grand Prix in Barcelona. © Photo News

Voor de leken onder ons: in de Formule 1 gebruiken teams allemaal dezelfde banden, fabrikant Pirelli levert per weekeinde drie types. Maar hoe de banden presteren verschilt per team. Zo krijgen het ene team de banden eerder op temperaturen en ondervinden zijn minder slijtage dan het andere team. En juist Mercedes had dit seizoen moeite met de banden. Tot enkele weken geleden bekend werd dat Pirelli de zogenaamde bandencompounds voor de races in Spanje, Groot-Britannië en Frankrijk veranderde met een 0,4 millimeter dunner loopvlak.

Mercedes-teambaas Tot Wolff ontkent alle vragen over een complot. En hij vertelde dat er nieuw asfalt op het circuit in Barcelona ligt, het er bovendien kouder was, wat de behoefte aan andere banden vergrootte en elk team had volgens Wolff zonder wisseling óók last gehad van blaarvorming op het rubber. ,,We lijken competitief te zijn wanneer de omgevingstemperatuur en baantemperatuur iets koeler zijn”, zei hij. ,,Ook de voorbije jaren was dat het geval.”

Benetton in 1994

Volledig scherm
© AP1994

Een pitbrand bij Jos Verstappen in 1994 – Benetton wilde door een filter uit de tankslang te halen sneller tanken bij de pitstops, maar de slang schoot los, er lekten enkele liters benzine wat vlam vatte op de hete auto – maakte dat de FIA onderzoek ging doen bij Benetton. De renstal van Michael Schumacher werd bestraft, maar het was niet de enige controverse dat jaar.  Zo werd het team beschuldigd van het gebruik van ‘traction control.'

Het viel op dat Michael Schumacher wel erg goede starts maakte en in de software van Benetton vond de FIA aanwijzingen voor verboden elektronische hulpmiddelen. De koppeling en het schakelen werden hierdoor automatisch geregeld.

Er kwamen advocaten aan te pas. Hun argument: in de regels van de FIA stond dan wel dat traction control niet toegestaan was, maar nergens stond dat het niet in de software mocht zitten. Niemand die kon bewijzen dat het daadwerkelijk tijdens de race gebruikt was.

Crashgate

Niemand rijdt opzettelijk tegen een muur op. Dat lijkt logisch. Maar niet voor Nelson Piquet Jr in 2008. Bij de Grand Prix in Singapore knalde hij met zijn Renault opzettelijk in de muur, omdat de teambazen dat aan hem vroegen. Het gevolg: Fernando Alonso kon gebruik maken van de safetycarsituatie en won de race.

Ruchtbaarheid kreeg de zaak pas een jaar later, nadat Piquet uit het team werd gezet. Wraak is zoet. Teamleiders Flavio Briatore en Pat Symonds kregen een lange schorsing, die na een half jaar werd omgezet in een geldboete.

Volledig scherm
Flavio Briatore tijdens de Grand Prix in Bakoe. © Getty Images

Stepneygate in 2007

Spionage is in de F1 van alle tijden, maar in 2007 kwam een opvallende ontwikkeling naar buiten. McLaren was in het bezit van allerlei geheime documenten van Ferrari.

En de vinger werd al snel gewezen naar Nigel Stepney, werknemer bij Ferrari. Stepney had bijna 800 pagina’s doorgespeeld aan zijn vriend Mike Coughlan, hoofdontwerper bij McLaren. Saillant detail: het complot kwam aan het licht toen de vrouw van Coughlan de documenten ging kopiëren in een copyshop. Een oplettende medewerker vertrouwde het niet na het zien van het Ferrari-Logo.

In 2010 kreeg Stepney een voorwaardelijke gevangenisstraf opgelegd voor zijn rol in de spionagezaak. Het team van McLaren had drie jaar eerder al een boete gekregen van 100 miljoen dollar en werd uitgesloten van het constructeurskampioenschap.