Verstappen gaat voor derde podiumplek op rij in Suzuka

Alert zijn als anderen fouten maken. Dat is eigenlijk al het hele seizoen het devies voor Max Verstappen en zijn team. Hij start daardoor morgenochtend vanaf de derde plek en heeft een reële kans om net als afgelopen jaren op het podium te eindigen.

Door Rik Spekenbrink

Bij sommige grands prix wordt een groot deel van het raceverhaal al op zaterdag geschreven. Auto’s die in de race ongeveer dezelfde snelheid nemen, kunnen elkaar namelijk maar moeilijk inhalen dit jaar. En dus is de startopstelling van levensbelang. Max Verstappen ging ervan uit dat ‘P5’ het hoogst haalbare was in Suzuka. ‘Als er niks geks gebeurt’.

Volledig scherm
Max Verstappen. © Getty

Het aardige van de Formule 1 is juist dat er regelmatig wél iets onverwachts gebeurt. Juist dan is het zaak om de juiste beslissingen te nemen. Toen het vanochtend aan het einde van de kwalificatie ging regenen, was de vraag: slicks of intermediates? Ferrari ging voor de halve regenband, maar Sebastian Vettel zag het direct: het asfalt was nog te droog voor die (langzamere) groefband. Na de zogenoemde ‘outlap’ moesten hij en teamgenoot Kimi Räikkönen dan ook direct terug naar binnen om de fout te herstellen. Daarna maakten beiden zelf een fout, waardoor ze opnieuw geen snelle tijd konden noteren. Vervolgens ging het echt hard regenen en was dat helemaal niet meer mogelijk. De zoveelste dure missers van Ferrari dit seizoen. Hoe hoger de druk bij de Italianen, hoe gemakkelijker een fout lijkt te worden gemaakt.

Hoe dan ook, Verstappen en Red Bull Racing waren wel bij de les. ,,We kozen ervoor héél even te wachten. Maar ik zei meteen: slicks eronder”, zei de Nederlander bij Ziggo Sport. ,,Het asfalt lijkt hier namelijk natter dan het daadwerkelijk is.”

Volledig scherm
Max Verstappen. © Getty

Verstappen start daardoor morgenochtend vanaf plek 3, achter de Mercedessen van Lewis Hamilton en Valtteri Bottas. Daarmee vergrootte hij zijn kansen om voor het derde jaar op rij op het podium te eindigen aanzienlijk. Zowel vorig jaar als in 2016 werd hij tweede in Japan. Maar eenvoudig zal het niet worden. Op Mercedes lijkt opnieuw geen maat te staan. En hoewel het verhaal van het moeizame inhalen nu in zijn voordeel werkt, verwacht Verstappen wel druk van de Ferrari’s achter hem. ,,Kimi (vanaf P4) zal druk gaan uitoefenen. En Sebastian komt vanaf plek 9 ook wel oprukken. Het gaat erom de juiste racestrategie te kiezen.”

Dat zit bij Red Bull meestal wel snor dit seizoen. Net als de racesnelheid. Punt van zorg blijft de Renault-motor. Die was bij Daniel Ricciardo stilgevallen in de kwalificatie, waardoor die opnieuw vanuit het achterveld van start moet.

Maar de eerste meevaller, waar Verstappen donderdag op zei te hopen, heeft hij alvast op zak.

De Grand Prix van Japan begint zondagochtend om 7.10 uur.

Volledig scherm
Max Verstappen, © Getty
Volledig scherm
De top 3 van de kwalificatie, vlnr: Valtteri Bottas, Lewis Hamilton en Max Verstappen, © Getty