Verstappen opnieuw vierde, Hamilton soeverein in saaie Franse Grand Prix

In opnieuw een weinig enerverende grand prix heeft Lewis Hamilton zijn 79ste zege behaald. Op Circuit Paul Ricard leidde hij van kop tot staart. Max Verstappen werd voor de vijfde keer dit seizoen vierde. Ook voor hem was de echte spanning snel verdwenen.

Door Rik Spekenbrink

Geen enkele crash of spin, alleen een ultrakorte virtuele safety car-situatie. Nul grote verrassingen, geen curieuze jurybeslissingen, precies één uitvaller. De Grote Prijs van Frankrijk was er met enkel felle gevechten in de middenmoot en achterhoede één voor de fijnproevers, en ook die zullen na anderhalf uur blij zijn geweest dat het erop zat. Voor de zevende keer in acht races scoorde Mercedes een één-twee, voor de zesde keer stond Lewis Hamilton op de hoogste trede. Teamgenoot Valtteri Bottas werd tweede, Charles Leclerc (Ferrari) derde en ook Max Verstappen eindigde op de plek waar hij de race begon: vierde.

Volledig scherm
De uitslag van de Grand Prix van Frankrij © AD

De start was nog wel spannend. Verstappen leek Leclerc, een plekje voor hem gestart in de Ferrari, tot twee keer toe te pakken, maar moest wiel aan wiel toch op de Monegask toegeven. Tegelijkertijd was er druk van achteren. Een ronde had Verstappen zijn handen vol aan de beide McLarens. Carlos Sainz leek hem zelfs in te halen, maar dat repareerde de Nederlander snel. Vanaf ronde 2 liep hij direct snel uit op zijn voormalig teamgenoot.

Verstappen sprak vooraf uit te hopen het gevecht met Ferrari aan te kunnen. Dat kon hij, maar een échte strijd bleef uit. In ronde 7 had Sebastian Vettel, na een zeer moeizame kwalificatie gestart vanaf plek 7, de McLarens ingehaald en kon hij op jacht naar Verstappen. Die verloor gemiddeld een halve seconde ten opzichte van de Duitser. In rondje 21 haalde Red Bull Racing hem dan ook naar binnen om de mediumbanden te verwisselen voor de hardere compound. De stop koste hem logischerwijs een plek. Vettel probeerde nog een paar rondes gas te geven om tijd te winnen, maar moest toen ook ‘pitten’ en zag bij terugkeer op de baan dat de marge met Verstappen nog altijd ruim 4 tellen bedroeg. Dat liep vervolgens alleen maar op. Op de hardste band had Vettel een mindere snelheid dan de Nederlander. Die kon op zijn beurt echter niet inlopen op Leclerc. Zo reed hij, eigenlijk net als vorig jaar, een redelijk eenzame race.

Volledig scherm
© EPA

Maar de slotfase van de race zaten toch nog een paar momentjes die voor enige opwinding zorgden. Er was een heel korte virtuele safety car, er lag een geel markeringspaaltje op het asfalt. Leclerc drong nog aan bij Bottas, maar kwam in de laatste bocht net te kort. Sebastian Vettel, op kersverse banden, hengelde het bonuspunt voor de snelste raceronde nét binnen. En er werd op het scherp van de snede gestreden om 8, 9 en 10. En drie uur na afloop kwamen de stewards ook nog met een beslissing: Daniel Ricciardo kreeg een dubbele tijdstraf voor zijn inhaalactie op Norris en Räikkönen in de allerlaatste ronde van de race. En zo eindigde ook deze Grand Prix weer met de nodige controverse.

Verstappen zette met zijn vierde plek de lange reeks met ‘maximale resultaten’ keurig voort. Hij heeft nu precies 100 punten, 32 meer dan vorig jaar na 8 races. Hamilton ondertussen vergrootte zijn marge op Bottas tot 36 punten, terwijl Vettel al liefst 71 moet toegeven. De titel begint al dichtbij te komen voor de Brit. En dat eind juni.