Verstappen tweede in Amerika achter Räikkönen, wereldtitel Hamilton uitgesteld

Lewis Hamilton moést het verhaal gaan schrijven in Austin, door zich van zijn vijfde wereldtitel te verzekeren. Maar de Brit moet nog een week wachten, na zijn derde plaats. Dé hoofdrolspelers in Texas: Kimi Räikkönen, die voor het eerst sinds 2013 weer eens won. En Max Verstappen, die zich van P18 terugknokte naar P2.

Volledig scherm
© AFP

Door Arjan Schouten

In een land waar nog veel zieltjes gewonnen moeten worden voor de koningklasse van de autosport voerde het Formule 1-circus wel een heel smakelijke vertoning op. Met dank aan een koele Finse kikker en een drieste Nederlandse snelheidsduivel die nergens voor terugdeinst.

Tot twee ronden voor het einde was er werkelijk geen zinnig woord te zeggen over de afloop. Het scenario lag klaar. Sebastian Vettel zou nog een poging doen om zijn flinterdunne titelkansen in leven te houden in Amerika. En Lewis Hamilton wilde meteen al toeslaan en niet op de volgende afspraak in Mexico wachten. Maar Max Verstappen en Kimi Räikkönen hadden geen zin om braaf een bijrol te spelen in de verwachte uitvoering rondom de twee viervoudig wereldkampioenen. Räikkönen dook na de start in de eerste de beste bocht al binnendoor bij Hamilton, om wonderwel na 113 races zonder zege weer eens te winnen, voor het eerst sinds Melbourne, 2013. En Verstappen denderde in Texas als een soort rodeo cowboy helemaal van achteraan het veld terug naar voren, om tweede te worden. Zijn achtste podiumplaats van 2018, een record in de nog altijd prille loopbaan van de Limburger.

Daar kwam nog eens bij dat zowel Vettel als Hamilton geen foutloos optreden verzorgden in Amerika. Vettel belandde in de eerste ronde in een straatgevecht met Daniel Ricciardo waar hij helemaal niet in wilde zitten, met een spinnetje als gevolg. Hamilton dacht er op zijn beurt vervolgens met een éénstopper wel te komen, maar merkte twintig rondes voor het einde dat zijn banden toch niet meer vers genoeg waren om de titel nu al veilig te stellen.

Volledig scherm
Kimi Räikkönen © AP

Toen hij op nieuwe banden alsnog op zoek ging naar de kop van de wedstrijd en de kortste route naar wereldkampioenschap nummer vijf, besloot Verstappen niet mee te werken. In het fijnste gevecht van de hele Amerikaanse GP weigerde de Nederlander van Red Bull Racing twee omlopen voor de zwartwit geblokte vlag ook maar een millimeter aan de kant te gaan voor de grootste meneer van de koningsklasse. ,,We hadden een prachtig gevecht enkele bochten lang. Ik had echt last van mijn achterbanden, maar hield vol. En ook Lewis reed al flink op de limiet’’, merkte Verstappen, die dolgelukkig was met zijn onmogelijk geachte tweede plaats. ,,Dat had ik totaal niet verwacht, nee. Goh, dit was wel een goede race’’, grinnikte hij over de boordradio, toen teambaas Christian Horner hem completeerde met een ‘uiterst volwassen optreden’. ,,Ik had een goede start, kon het veld door en vooraan de druk er een beetje opzetten. Prima.’’

,,Verstappen deed het heel goed op het einde van de race’’, beaamde ook Hamilton, die zich een sportief verliezer toonde, door ook Räikkönen de complimenten te geven. ,,Ferrari heeft hier duidelijk weer een stapje terug omhoog gezet. Maar we gaan gewoon door. Volgende week zullen we er opnieuw staan.’’

Hamilton en Vettel eindigden uiteindelijk derde en vierde en zo blijft het kampioenschap met nog 70 punten (346 om 276) voorsprong voor Hamilton nog minimaal één week levend. Al is het met hooguit nog 75 te verdelen punten allemaal lang niet zo spannend meer.

Wat de 39-jarige racewinnaar Räikkönen nog te melden had na zijn onverwachte zege? Niet al te veel. Bij de persconferentie zat hij tussen Verstappen en Hamilton in alsof hij zojuist boodschappen had gedaan en een krat bier vergeten was. ,,Winnen. Tja, wat moet ik zeggen? Het is toch leuker dan tweede worden’’, besloot hij. 

Volledig scherm
Max Verstappen springt zijn monteurs in de armen © AFP
Volledig scherm
Max Verstappen © AFP