Volledig scherm
De jarige Max Verstappen wordt onthaald door Russische clowns. © Getty Images

Voorbeschouwing: jarige Verstappen wacht inhaalrace ‘op gevoel’

GP RuslandVanaf de negentiende startplek, Brendon Hartley start nog achter hem, wacht Max Verstappen vandaag in de Grote Prijs van Rusland een inhaalrace. Hij heeft het vaker gedaan en is er goed in. ,,Plek 5 is, als er niks abnormaals gebeurt, het reële doel.”

Door Rik Spekenbrink

Dat kon er ook nog wel bij. Na de gridstraffen voor een nieuwe, ‘oude’ motor en het wisselen van een versnellingsbak kwam er gisteren na de kwalificatie ook nog een penalty bij voor het onvoldoende respecteren van een gele vlag. Het maakte allemaal weinig uit voor Max Verstappen. Of hij nu van plek 18, 19 of 20 start, hem wacht vanmiddag in Sotsji op zijn 21ste verjaardag een inhaalrace. Op het blijven vervangen van materiaal staan nu eenmaal straffen. Verstappen vindt het systeem van gridpenalty’s niet goed, maar weet dat hij dat niet kan veranderen.

Quote

Je weet toch niet wat er gebeurt, iedere start is anders

Max Verstappen

Het enige voordeel van deze hele situatie: zo saai als vorig jaar zal de race voor Verstappen niet worden. Toen reed hij op het Sochi Autodrome de hele wedstrijd op plek 5, zag niemand voor zich en niemand in de spiegels. ,,Dit wordt leuker”, zei de Nederlander van de week al.

Het is niet zo dat Verstappen bij het opstaan op zondag al visualiseert hoe hij al die auto’s gaat inhalen, of wat hij richting de eerste paar bochten gaat doen. Het heeft geen zin, weet hij. ,,Je weet toch niet wat er gebeurt, iedere start is anders. Mijn vader zei het vroeger bij het karten al: over de start vertel ik je niets, dat moet je zelf leren en ervaren. Het gaat puur op gevoel. Ik heb nu ook al zo veel races gereden.”

De kunst is, als altijd, om zo snel mogelijk uit de achterste regionen te komen en op te rukken naar het middenveld. Hoe langer het duurt voor Verstappen daar is aanbeland, hoe moeilijker het wordt en hoe verder weg de mannen voorin al zijn. Qua racesnelheid moet plek 5 niettemin haalbaar zijn, voorspelt Verstappen. Ervan uitgaande dat er niets gebeurt bij de Mercedessen en Ferrari’s vooraan en dat die ook niet in te halen zijn.

Kampioenschap

Volledig scherm
Hamilton en Vettel. © AFP

De vraag is of de grand prix van Rusland ook interessant wordt met het oog op het kampioenschap. Lewis Hamilton heeft afgelopen races een gat geslagen van 40 punten. En zijn team, Mercedes, heeft de boel in Sotsji het beste voor elkaar. Minpuntje voor de Brit: hij verloor de strijd om pole position van Valtteri Bottas. Maar het is dit seizoen al vaker gebleken dat de Fin er geen moeite mee heeft om in dienst van zijn teamgenoot te rijden, als de titelstrijd daarom vraagt. Het is dus maar de vraag of Bottas de race in Rusland, net als vorig jaar, mag en kan winnen.

En wat gaat Ferrari doen? Sebastian Vettel was afgelopen dagen negatief verrast met het verschil tussen zijn Ferrari en Mercedes. De Duitser gaat van start vanaf plek 3 en móet eigenlijk iets doen om aan het einde van de zondagmiddag niet nog verder achter te lopen op Hamilton. Vettel kan zich tegelijkertijd geen foutje veroorloven, daarvan heeft hij er dit seizoen net iets te veel gemaakt.