Volledig scherm
© thinkstock

Te veel cafeïne bij tieners kan hersenontwikkeling schaden

De cafeïne in drankjes zoals cola en koffie kan de hersenontwikkeling van tieners vertragen. Dat blijkt uit onderzoek van Zwitserse wetenschappers. Tussen 300 en 400 milligram cafeïne per dag - drie kopjes koffie, drie energiedrankjes of een grote fles cola -  zouden een verschil maken.

De onderzoekers voerden experimenten uit op ratten, maar zijn ervan overtuigd dat de resultaten ook zorgwekkend zijn voor kinderen en tieners. Sommigen van hen drinken dagelijks grote hoeveelheden drankjes met cafeïne.

Het onderzoek focuste zich op de ontwikkeling van het brein in de tienerjaren. Terwijl het zich voorbereidt op de volwassenheid moeten er synapsen (of verbindingen tussen cellen) verwijderd worden die niet noodzakelijk zijn. Dat is een belangrijk proces, want problemen in de ontwikkeling kunnen leiden tot schizofrenie, angst, druggebruik en persoonlijkheidsstoornissen.

Slaap
Er wordt gedacht dat slaap cruciaal is in het proces. 'De optimalisatie gebeurt hoogstwaarschijnlijk tijdens de diepe slaap', bevestigt professor Reto Huber van het University Children's Hospital in Zurich. 'De sleutelsynapsen breiden zich uit, terwijl andere gereduceerd worden. Daardoor wordt het hersennetwerk efficiënter en krachtiger.'

Maar wanneer jonge ratten water kregen met cafeïne erin, bleken ze veel minder diepe slaap te krijgen dan degene die gewoon water dronken. Op het einde van de studie waren er ook meer verbindingen in het brein van de ratten die cafeïne kregen, wat wil zeggen dat het snoeiproces in hun brein verstoord werd.'

Consumptie
'Het brein van ratten verschilt natuurlijk veel van dat van mensen, maar de vele overeenkomsten in hoe het brein zich ontwikkelt leiden toch tot ongerustheid', aldus een woordvoerder van de onderzoekers. Zeker omdat steeds meer kinderen en adolescenten veel cafeïne opnemen. 'Hun cafeïneconsumptie is de afgelopen 30 jaar gestegen met meer dan 70 procent en het einde van die stijging is nog niet in zicht.'

Volgens de onderzoekers is 300 à 400 milligram te veel. Dat komt overeen met drie kopjes koffie of een grote fles cola per dag. Ook energiedrankjes dragen bij tot de opname van cafeïne. Zo bevat één flesje van het populaire merk RedBull bijvoorbeeld 80 milligram cafeïne.

De resultaten van het onderzoek zijn na te lezen in 'PLoS ONE'.