Volledig scherm
Oobah in zijn 'restaurant'. © Oobah Butler via Twitter

Neprestaurant in schuur op nummer 1 op Tripadvisor

Wie op zoek is naar een leuk restaurantje, belandt al gauw op een reviewsite. Waarderingen van andere klanten geloven we vaak eerder dan berichten van het restaurant zelf. Die sites blijken echter eenvoudig te manipuleren, zo bewees een Brit die Tripadvisor om de tuin leidde.

Oobah Butler, een journalist die onder meer voor Vice Magazine schrijft, wist zijn ‘restaurant’ The Shed op de eerste plaats van Londens beste eetgelegenheden te krijgen. Dat, terwijl het letterlijk om zijn achtertuin gaat.

Het bleek verbazingwekkend eenvoudig om een onbestaand restaurant zo veel punten te geven. Zelf heeft Butler een verleden als ghostwriter en schreef hij vaak nepreviews voor restaurants om zo hun ranking op Tripadvisor te verbeteren. Hij kreeg tien pond per post. Dat bracht hem het idee om te proberen zijn eigen etablissement beroemd te maken.

Volledig scherm
Een deel van het menu. © Oobah Butler

Geheim

Oobah ontwierp een website voor ‘The Shed at Dulwich’, die er erg professioneel uitziet. ,,Alles wat je mag weten over het beste geheim van Londen”, klinkt het voortvarend. De site bevat ook foto’s van prachtige en heerlijk uitziende maaltijden, die Butler vaak met wat knutselmateriaal, - waaronder bleekmiddel, verf en piepschuim - in elkaar flanste.

Hij kocht ook een goedkope gsm om het restaurant een telefoonnummer te geven en besloot geen adres te vermelden. Klanten werden alleen op afspraak toegelaten. Daarna begon de man zelf lovende reviews te schrijven in naam van onbestaande klanten, en spoorde zijn vrienden aan hetzelfde te doen. Zo wist hij de filters van Tripadvisor te omzeilen en in november werd The Shed zo tot het beste restaurant van Londen gekroond.

,,De pagina kreeg toen zo'n 90.000 bezoekers per dag”, aldus Butler. ,,De telefoon stopte niet met rinkelen. Ik werd voortdurend gebeld door mensen die wilden boeken en leveranciers die me staaltjes wilden opsturen. Maar ik scheepte iedereen af door te zeggen dat het restaurant de komende zes maanden volgeboekt was.” Op een bepaald moment kregen ze zelfs een vermelding van een vooraanstaande criticus, die vond dat The Shed er heel veelbelovend uitzag.
 

Volledig scherm
In werkelijkheid zijn de gerechten verre van eetbaar © Chris Bethell

Geen probleem

Tripadvisor, die de pagina intussen heeft verwijderd, krijgt veel kritiek na de stunt van Butler. Het bedrijf geeft toe dat het niet zo makkelijk zou mogen zijn om een neprestaurant aan te maken. Maar zelf ziet het bedrijf niet echt een probleem. ,,De enige mensen die een vals account aanmaken, zijn journalisten die ons erin willen luizen. In het echte leven hebben mensen daar geen reden toe, dus dit is niet echt een realistisch voorbeeld”, aldus een woordvoerster.

,,De meeste fraudeurs willen enkel hun ranking verbeteren met valse reviews, dus zetten we daarop in. Onze contentspecialisten proberen die eruit te vissen, en daarbij baseren we ons op de ‘normale’ reviews voor de zaak in kwestie. Maar als álle reviews van een restaurant fake zijn, dan wordt het heel wat moeilijker om de normale reacties te ontdekken.”