Geheime 'apentaal' voor het eerst deels ontcijferd

Wetenschappers hebben voor het eerst een aantal woorden 'vertaald' die gibbons gebruiken. De dieren hebben naar verluidt 450 verschillende woorden (of eerder kreten) om roofdieren zoals een luipaard of adelaar aan te duiden en elkaar te begroeten. Dat blijkt uit onderzoek van de Durham University.

Hoewel het dan voornamelijk gaat om variaties op de gekende apenkreten, beweren de onderzoekers voor het eerst verschillende betekenissen te kunnen onderscheiden. Daarvoor namen ze verschillende geluiden op die vervolgens met de computer geanalyseerd werden. Zo kwamen ze erachter dat gibbons woorden gebruiken om soortgenoten te waarschuwen voor roofdieren én ook woorden die te maken hebben met sociale interacties en de voortplanting.

Withandgibbons staan bekend om hun luide kreten, maar produceren ook een aantal zachtere geluiden - in principe fluisteren ze dus - waar het in dit geval om gaat. Hoewel wetenschappers volgens The Telegraph al sinds de jaren 40 op de hoogte zijn van dit 'gefluister' is het pas met nieuwe apparatuur mogelijk de zachte geluiden te ontcijferen.

Zo ontdekten de onderzoekers ook dat het niveau van fluisteren afhangt van het roofdier in kwestie, omdat het om zo'n lage tonen gaat dat zij dit niet kunnen horen. Gibbons hebben zo woorden voor luipaarden, tijgers, pythons en adelaars. Ze maken verder ook een onderscheid tussen verschillende vogels die fysiek erg op elkaar lijken.

Evolutie menselijke taal
Dr. Esther Clarke, een van de hoofdauteurs van Durham University zegt: "Deze dieren zijn buitengewoon vocale wezens en geven ons een unieke kans om de evolutie van complex vocale communicatie te bestuderen bij niet-menselijke primaten." Ze hoopt in de toekomst via deze manier ook de evolutie van de menselijke communicatie te achterhalen.

Voor het onderzoek volgden de wetenschappers bijna vier maanden lang een groep withandgibbons in het noordoosten van Thailand. De resultaten werden gepubliceerd in het tijdschrift BMC Evolutionary Biology.