Volledig scherm
Tom Okker als eregast bij de 39ste editie van het ABN AMRO World Tennis Tournament. © pro shots

'Dat ik won, was eigenlijk logisch'

In 1974 wint Tom Okker het eerste ABN AMRO WTT in Rotterdam. 'Als je in Ahoy niet goed speelde, hoorde je op de baan de mensen zuchten,' zegt Okker, die zich na tennis toelegde op kunst.

Volledig scherm
Tom Okker. © anp
Volledig scherm
Richard Krajicek onthult in 2003 een portret van Tom Okker. De wand van het Kennemer Sportcenter in Haarlem is voorzien van een galerij met afbeeldingen van elf bekende sporthelden die uit Haarlem komen of gesport hebben bij een vereniging uit die stad. De panelen zijn ruim 4 meter hoog en 2 meter breed. © anp
Volledig scherm
Tom Okker. © anp

Zelf tennissen is er niet meer bij voor Tom Okker. Twee kunstenkels maken dat onmogelijk. Deze maand wordt hij 69, maar toch ziet Okker er nog even rank en slank uit als eind jaren '60, begin jaren '70, toen hij gold als beste Nederlandse tennisser en zelfs de derde plaats van de wereldranglijst haalde.

'Tennissen kan dan helaas niet meer, maar ik speel nog wel regelmatig en met veel plezier golf. En ik probeer twee, drie keer in de week te fitnessen, om toch fit te blijven', vertelt Okker kort na een van die sessies in de sportschool.

Okker wint in 1974 in Ahoy het eerste toernooi met als naamgever de bank die we nu kennen als ABN AMRO. In de finale is hij in drie sets te sterk voor de Amerikaan Tom Gorman (4-6 7-6 6-1). Hij kan zich 'niet veel' meer van het toernooi herinneren, zegt Okker aanvankelijk. Pas bij het noemen van de tegenstanders die hij dat jaar versloeg, gaat er een lampje branden in zijn geheugen.

'Mike Estep in de eerste ronde? Ja, een Amerikaan. Was een matige speler. Daarna George Goven? Oh ja, dat was een Fransman, ook geen grote tennisser. De concurrentie was toen veel minder groot dan nu. De topspelers zitten tegenwoordig veel dichter bij elkaar.'

Over zijn tegenstander in de derde ronde, de Amerikaan Marty Riessen, is Okker vriendelijker. 'Hij was lang mijn dubbelpartner, we hebben samen veel toernooien gespeeld. Goeie speler. We zijn echte vrienden geworden en hebben nog steeds veel contact. Later dit jaar ga ik hem weer opzoeken in Californië.'

In de halve finale is Okker te sterk voor Cliff Drysdale. 'Een Zuid-Afrikaan, met een dubbelhandige backhand. Dat zag je in die tijd niet zo veel', aldus Okker, die ten koste van Drysdale in drie sets de eindstrijd bereikt (6-3 3-6 6-3). 'Het was ook eigenlijk logisch dat ik die finale zou winnen. Ik stond hoger op de ranglijst dan Gorman.'

Appeltje eitje dus voor Nederlands beste tennisser van dat moment, al gaat de eerste set nog wel naar de Amerikaan (4-6) en heeft Okker een tiebreak nodig in de tweede. In de laatste set wordt het krachtsverschil duidelijk: 6-1.

Tom Samuel Okker
Bijnaam The Flying Dutchman
Geboortedatum 22 februari 1944
Geboorteplaats Amsterdam
Privé Getrouwd, drie kinderen
Hoogtepunten 22 toernooi-zeges (enkel), 78 toernooi-zeges (dubbel), finale US Open (1968), halve finale Wimbledon (1978), halve finale Roland Garros (1969), halve finale Australian Open (1971), Nederlands kampioen van 1964 tot 1968, 3de op wereldranglijst (1969)
 
Het was close en in de eerste game van de laatste set gebeurde iets opmerkelijks. Ik had de service van Ashe gebroken, maar de umpire, de Nederlander Eric Savalle, liet het punt overspelen. Daarna won Ashe de game. Dat scheelde wel natuurlijk.
Tom Okker
Volledig scherm
Tom Okker (links) in Ahoy discussie met Arthur Ashe. © anp
Volledig scherm
Tom Okker met Johan Cruijff. © pro shots

Na het traditionele Melkhuisje, is het 'nieuwe' toernooi in Ahoy begin jaren '70 het tweede internationale tennisevenement in Nederland. 'Dat was leuk, want zo vaak speelden we in die tijd niet in Nederland. Tegelijkertijd was het ook niet gemakkelijk', zegt Okker nu.

'Je legde jezelf een bepaalde druk op, omdat je voor eigen publiek natuurlijk probeerde om extra goed te presteren. Maar dat lukte niet altijd en als het niet goed ging, hoorde je vanaf de baan in Ahoy de mensen op de tribune soms echt zuchten van teleurstelling. Vervolgens kwamen er dan allerlei verhalen in de pers, zo van: 'Hij kan niet in Nederland presteren'.'

The flying dutchman
Ook in 1975 haalt The Flying Dutchman, zoals Okker vanwege zijn flitsende snelheid op de baan werd genoemd, opnieuw de finale in Rotterdam. Onderweg verslaat hij onder anderen Björn Borg in twee sets. De finale gaat echter verloren tegen de legendarische Amerikaan Arthur Ashe (3-6 6-2 6-4). Die partij staat Okker wél helder op het netvlies: 'Het was close en in de eerste game van de laatste set gebeurde iets opmerkelijks. Ik had de service van Ashe gebroken, maar de umpire, de Nederlander Eric Savalle, liet het punt overspelen. Daarna won Ashe de game. Dat scheelde wel natuurlijk.'

Nadat hij in 1981 stopte als professioneel tennisser, legde Okker zich toe op moderne kunst. Hij dreef samen met fotograaf Nico Koster ruim twintig jaar een galerie in het centrum van Amsterdam, gespecialiseerd in het werk van de CoBrA-groep. Sinds 2005 heeft Okker in zijn woonplaats Hazerswoude een galerie, gericht op dezelfde stroming en latere artiesten als Jan Cremer en Herman Brood. 'De liefde voor kunst is al halverwege de jaren '70 ontstaan, nog tijdens mijn tenniscarrière', zegt Okker.

Kunsthandelaar
'Ik speelde in die jaren veel samen met de Pool Wojtek Fibak. Hij verzamelde kunst van landgenoten, die in die tijd veelal in Parijs werkten. Tijdens toernooien gingen we na de wedstrijden vaak samen naar musea en galeries, om schilderijen, maar ook beeldende kunst te bekijken en te kopen. Als tennisser reis je de hele wereld over en vooral steden als New York, Parijs en Londen zijn voor kunstliefhebbers natuurlijk geweldige kunstcentra. Later leerde ik kunstenaars als Karel Appel en Corneille ook persoonlijk kennen en ging ik me nog meer voor hun werk interesseren en dat verzamelen. Zo is dat een soort hobby geworden, waar ik na mijn carrière met heel veel plezier mijn vak van heb gemaakt. Al doe ik het tegenwoordig wel wat rustiger aan hoor, de galerie is alleen nog op afspraak geopend.'