Volledig scherm
Claudia Pechstein, Jeannie Longo, Martina Navratilova en Merlene Ottey. © ANP

Oma's aan de top: oude sportvrouwen zijn niet te houden

Gisteren won Claudia Pechstein op 45-jarige leeftijd een wereldbekerwedstrijd in Stavanger. Voor sommige sportvrouwen is leeftijd inderdaad slechts een getal.

Volledig scherm
Claudia Pechstein in 1992, toen ze haar eerste olympische medaille won. © ANP

De eerste keer dat de schaatswereld kennismaakte met Claudia Pechstein was in januari 1988. De muur stond nog overeind, Nelson Mandela zat in de gevangenis, en in Zuid-Korea werd een 15-jarig Oost-Duits meisje tweede bij de WK junioren.

Het blijkt het begin van een loopbaan van onmetelijke omvang. Pechstein heeft vele generaties schaatssters overleefd. Tonny de Jong, Anni Friesinger, Renate Groenewold, Cindy Klassen, Paulien van Deutekom...ze heeft ze allemaal zien komen en gaan. Toen Ireen Wüst vijf jaar oud was, veroverde Pechstein in Albertville haar eerste olympische medaille. Toen Martina Sablikova haar eerste wereldtitel won, had Pechstein al op vijf verschillende Spelen eremetaal verzameld.

Maar de loopbaan van Pechstein is niet alleen indrukwekkend qua tijdspanne. De Duitse schaatsster heeft in al die jaren een duizelingwekkend palmares opgebouwd: negen olympische medailles waarvan vijf keer goud, driemaal Europees kampioene allround, eenmaal wereldkampioene allround, vijf titels bij de WK afstanden en ontelbare ereplaatsen. Om over het aantal prijzen op nationaal niveau nog te zwijgen.

Doping

In 2009 krijgt haar carrière een flinke optater te verwerken: Pechstein wordt betrapt op bloeddoping. Er volgt een felle juridische strijd, maar ze kan niet voorkomen dat ze twee jaar wordt geschorst. Ze loopt dan al tegen de veertig, dus iedereen gaat ervan uit dat het tijdperk Pechstein ten einde is.

Maar daar denkt Pechstein zelf heel anders over. Ze blijft doortrainen en na haar comeback in 2011 doet ze gewoon weer mee op het hoogste niveau. Haar lichaam vertoont geen slijtage of verval, en haar geest blijft hongerig. In Duitsland staat ze op de lange afstanden nog altijd op eenzame hoogte en gisteren won ze dus als 45-jarige doodleuk een wereldbekerwedstrijd. Ze versloeg rijdsters die nog niet geboren waren toen ze in 1994 haar eerste olympische gouden medaille won.

Volledig scherm
Claudia Pechstein gisteren. © ANP

Komende februari, wanneer Pechstein meedoet aan haar zevende (!) Olympische Spelen - zonder schorsing waren het er overigens acht geweest, gaat ze ongetwijfeld net als een kwart eeuw geleden meedoen om de prijzen. En vlak haar niet uit voor de Winterspelen van 2022 in Peking. Pechstein is dan namelijk pas 49.

Er zijn meer vrouwen geweest die tot op zeer respectabele leeftijd topsport bedreven. Drie voorbeelden.

Jeannie Longo (Franse titel op 52-jarige leeftijd)

Volledig scherm
Jeannie Longo werd Frans kampioene tijdrijden op haar 52ste. © ANP

In de jaren negentig was deze Française de grote concurrente en aartsvijand van Leontien van Moorsel. De twee rensters konden elkaar niet luchten of zien, gunden de ander nog geen meter in het wiel, en staken gezamenlijk boven de rest van het veld uit. Van Moorsel, twaalf jaar jonger dan haar rivale, zette in 2004 een punt achter haar loopbaan, maar Longo ging door. En door. En door. In 2011 werd ze op 52-jarige leeftijd nationaal kampioen tijdrijden.

Martina Navratilova (US Open-dubbeltitel op 49-jarige leeftijd)

Volledig scherm
Martina Navratilova tennisste tot op haar 49ste op topniveau. © ANP

Begin jaren tachtig stond er geen maat op Martina Navratilova. De tot Amerikaanse genaturaliseerde tennissster won alle Grand Slam-toernooien meerdere keren. Ze bleef tot op hoge leeftijd op topniveau acteren: als 37-jarige stond ze in de enkelfinale van Wimbledon. Maar in het dubbelspel maakte ze het nog veel bonter. De dag voor haar vijftigste verjaardag won Navratilova samen met partner Bob Bryan het gemengd dubbel bij de US Open.

Merlene Ottey (EK atletiek-deelname op 52-jarige leeftijd)

Volledig scherm
Merlene Ottey (links) deed op haar 52ste nog mee aan een EK atletiek. © ANP

De Jamaicaanse sprintster snelde in 1980 naar brons op de 100 meter bij de Spelen in Moskou. Twintig jaar later in het Australische Sydney herhaalde ze dit op 40-jarige leeftijd. Maar daar bleef het niet bij voor Ottey. Ze liet zich naturaliseren tot Sloveense en ging tot op hoge leeftijd door op mondiaal niveau. Op haar 52ste was Ottey één van de loopsters van de Sloveense estafetteploeg op de EK atletiek in Helsinki.