Volledig scherm
De landing van Hayabusa2 op de asteroïde Ryugu werd met gejuich gevierd. © AFP

Historisch succes: Japanse ruimtesonde verzamelt als eerste monsters van asteroïde

De Japanse sonde Hayabusa2 is er als eerste ruimtevaartuig in geslaagd bodemmonsters te nemen van een asteroïde. In april wierp de sonde een twee kilo wegende ‘impactor’ af op het oppervlak van ruimtekei Ryugu. Die koperen ‘bom’ veroorzaakte een krater, waarin de Japanners nu geland zijn. Vandaag verzamelde Hayabusa2 monsters die wetenschappers inzicht moeten geven in het ontstaan van ons zonnestelsel, zo'n 4,5 miljard jaar geleden.

Volledig scherm
De schaduw van de ruimtesonde op het oppervlak van Ryugu, een ruimtekei die stamt uit het begin van ons zonnestelsel. © AP

Hayabusa2 zette in februari, na een 3,2 miljard kilometer lange en drie jaar en tien maanden durende reis, al voet aan de grond op Ryugu. De asteroïde die in 1999 door astronomen werd ontdekt, bevindt zich in een baan tussen die van de aarde en de planeet Mars. De astronomische zwerfkei is ontstaan tijdens de vorming van ons zonnestelsel. Op een vlak stukje van Ryugu - vernoemd naar een onderwaterpaleis uit een Japanse legende - nam Hayabusa2 al wat stofmonsters, maar slechts een deel van wat men zocht.

De inslag van de impactor moest Hayabusa2 in staat stellen meer materiaal te vergaren. Onder het oppervlak zit gesteente dat niet is blootgesteld aan ruimtestraling of andere invloeden. Voor wetenschappers van grote waarde. Ruimtevaartorganisatie Jaxa laat weten dat Hayabusy2 met succes is geland, een gaatje in Rygugu heeft geschoten en daaruit gruis heeft opgezogen. Daarna is de sonde weer opgestegen van de asteroïde. Daarmee is Japan er als eerste in geslaagd bodemmonsters van een asteroïde te nemen.

Een groot succes

Volledig scherm
Het moment waarop Hayabusa2 op het oppervlak van de asteroïde landt en de monsters neemt. © AFP

,,Het was een succes, een groot succes’’, zegt projectmedewerker Takashi Kubota. ,,We hebben alle geplande procedures met succes afgerond.’’ De monsters die Hayabusa2 nam, zijn veilig opgeborgen in een capsule. ,,We hebben stukjes van de historie van ons zonnestelsel bemachtigd. Een historische gebeurtenis’’, vult projectleider Yuichi Tsuda aan. ,,Nog nooit heeft iemand materiaal verzameld van een plaats verder dan de maan.’’ De geslaagde actie van Hayabusy2 werd met gejuich gevierd.

Nu deze taak er voor Hayabusa2 opzit, moeten de Japanners hem thuis zien te krijgen. Als alles verder volgens plan verloopt, verlaat de sonde Ryugu tegen het einde van dit jaar. De reis naar huis is met ‘slechts’ 300 miljoen kilometer maar een kort stukje voor het ruimtevaartuig. Eind 2020 moeten de wetenschappers zich over zijn kostbare lading kunnen buigen. ,,Het is enorm belangrijk om materiaal van het oppervlak en van onder de grond te kunnen vergelijken’’, aldus wetenschapper Seiichiro Watanabe opgewonden.

Volledig scherm
Eind van het jaar moet Hayabusy2 Ryugu verlaten en koers zetten richting aarde, waar hij eind 2020 moet aankomen. © AP
Volledig scherm
Spanning op de gezichten van de Jaxa-medewerkers aan het begin van de landing van Hayabusa2. © AFP
Volledig scherm
Onder het oppervlak van Ryugu zit gesteente dat niet is blootgesteld aan ruimtestraling of andere invloeden. © EPA
Volledig scherm
De Japanners zijn er als eerste in geslaagd materiaal van een ruimteobject, anders dan de maan, te verzamelen. © AFP