Volledig scherm
Nadal met de trofee. © AFP

Gravelkoning Nadal blijft op troon met imposante 12de Roland Garros-titel

Veertien jaar na zijn eerste titel op Roland Garros wil Rafael Nadal nog steeds van geen wijken weten. Dominic Thiem deed het veel beter dan in de identieke finale van vorig jaar, maar Nadal in ‘zijn’ Parijs verslaan blijft de moeilijkste opgave in het huidige mannentennis. Met zijn twaalfde titel in Parijs komt de Spanjaard op achttien gewonnen grand slams, nog maar twee minder dan recordhouder Roger Federer.

Volledig scherm
Nadal. © AP

Door Rik Spekenbrink

Voor de twaalfde keer liet Rafael Nadal zich achterover vallen op het gravel van zijn meest geliefde tennisbaan ter wereld. Roland Garros winnen, het went nooit, getuige zijn vochtige ogen even later. Dominic Thiem kon twee sets prima mee met de Spanjaard, maar daarna was zijn verzet gebroken, en Nadal gewoon veel te goed: 6-3, 5-7, 6-1, 6-1. Ook na een voor zijn doen mindere voorbereiding kon Nadal op Roland Garros niet worden verslagen. Zijn cijfers op het grand slam worden ieder jaar indrukwekkender. Tegenover 93 overwinningen staan nog altijd slechts 2 nederlagen. ,,Ik hoop dat je dit toernooi ooit gaat winnen”, zei Nadal in het interview na afloop op de baan tegen Thiem. Maar niet zo lang ik meedoe, zal hij hebben gedacht.

Na twee intense en spannende sets schakelde Nadal door, om zijn twaalfde finale haast zakelijk af te ronden. Terwijl een loodzware partij in de maak leek.

Eerste set van hoog niveau

Volledig scherm
Nadal in actie. © AFP

De heerlijke eerste set vol intense rallygevechten telde ‘maar’ negen games en duurde toch bijna een uur. Gratis punten werden amper vergeven. Thiem, de 25-jarige nummer 4 van de wereld, speelde vol overtuiging en moed. Hij schroomde de rally met Nadal (33) bepaald niet en dwong hem met diepe groundstrokes, afgewisseld met dropshots, tot fouten. Bekend van zijn snoeiharde forehands was het opnieuw ook de enkelhandige backhand waarop de Oostenrijker leunde, vooral verdedigend. Soms slice, dan weer keihard tegen de baseline. Zoals Nadal tegenstanders altijd nog een extra bal laat slaan, deed Thiem dat nu bij hem. De Spanjaard werd echt getest, maar vaak zorgt dat er vooral voor dat hij nog beter gaat spelen. Zo ook nu. Op 3-3 repareerde hij in een geweldige game een breekpunt, om vanaf 4-3 met twee snelle games de set ineens snel en overtuigend af te ronden. Twaalf van de laatste zestien punten in de set gingen naar Nadal.

Volledig scherm
Thiem in actie. © AP

De vraag was sowieso al hoe lang Thiem zijn hoge niveau vol zou kunnen houden. Hij had een beduidend zwaardere aanloop naar de finale dan Nadal. Zijn intense halve finale tegen Novak Djokovic ging niet alleen over vijf sets, zijn eerste op Roland Garros, maar door slecht weer in Parijs ook over twee dagen. Zo stond Thiem minder dan 24 uur na de laatste bal tegen Djokovic zaterdagmiddag alweer tegenover Nadal. Die had vrijdag een snelle halve finale afgeleverd tegen Roger Federer en was logischerwijs beter uitgerust dan Thiem.

Uiteraard was de elfvoudig kampioen favoriet. Slechts twee keer in zijn carrière verloor hij op Roland Garros een partij: in 2009 tegen Robin Söderling en in 2015 van Djokovic. Maar: Thiem versloeg de gravelkoning al vier keer op diens favoriete ondergrond. Aan de hand van coach Nicolas Massu heeft zijn spel verder verbeterd en vertrouwen gewonnen.

De games in de tweede set duurden beduidend korter. Thiem en vooral Nadal (met vier lovegames) liepen met speels gemak door hun servicebeurten heen. Maar plots stond het 1-1, toen Nadal op 5-6 ineens in de problemen kwam en op het eerste setpunt tegen direct werd gebroken.

(Tekst gaat verder onder de foto)

Volledig scherm
Thiem. © AFP

Nadal maakt het af

Volledig scherm
Nadal na een punt. © REUTERS

Het maakte de titelhouder alleen maar meer getergd. Thiem op zijn beurt verslapte even en dat is tegen Nadal vragen om moeilijkheden. In een mum van tijd leidde hij de derde set met 4-0, na 24 minuten en drie breaks stond 6-1 op het bord. Het spel van Nadal was indrukwekkend, hij maakte nagenoeg geen fouten meer. Opvallend was dat hij met enige regelmaat het net opzocht, bijna iedere keer met een succesvolle afloop.

In het vierde bedrijf krikte Thiem zijn niveau weer op. Hij gaf zichzelf vroeg in de set tot drie keer toe een kans om Nadal te breken, maar kon op die momenten niet doordrukken. Vervolgens gaf die hem geen enkele kans meer. Op 5-1 ging Nadal serveren voor de titel. Het tweede matchpoint was raak.

,,Ongelofelijk, het is een droom voor mij om na al die jaren nog steeds hier te mogen staan”, zei Nadal. De man van Mallorca is de eerste tennisser met twaalf titels op één grand slam; Margaret Court won elf keer de Australian Open. Met zijn achttiende grand slam verkleint Nadal bovendien het gaatje met recordhouder Roger Federer weer tot twee: 20-18.

Volledig scherm
Nadal viert zijn titel. © REUTERS
Volledig scherm
© REUTERS
Volledig scherm
Nadal met de trofee. © REUTERS
Volledig scherm
© AFP

Wil je de finale van Roland Garros nog eens herbeleven? Lees dan hieronder het liveblog terug: