Volledig scherm
Novak Djokovic tijdens de training in Melbourne. © EPA

Het kriebelt bij liefhebber Djokovic

Novak Djokovic neemt deze week op zijn geliefde Australian Open een gecalculeerde gok. Zijn slepende elleboogblessure is nog niet helemaal hersteld. Maar hij wil gewoon weer tennissen.

Door Rik Spekenbrink

Volledig scherm
Novak Djokovic. © Getty Images

Een potje om niets was het, vorige week in Kooyong, een buitenwijk van Melbourne. Bij de Tiebreak Tens, een demonstratietoernooi, speelde Novak Djokovic voor het eerst in een half jaar tijd weer eens een partij. Hij won simpel van Dominic Thiem, maar daar ging het niet om. Hij was terug op de baan, terug in de tour, terug bij zijn eerste grote liefde: tennis. ,,Ik kan niet stoppen met lachen. Wat heb ik dit gemist”, zei Djokovic, als een kind zo blij.

Andy Murray vertelde het van de week ook al. Pas als je een half jaar niet kan spelen, besef je hoeveel je eigenlijk van de sport houdt. Net als Roger Federer en Rafael Nadal tennissen ze niet alleen voor titels, dollars en rankings. Ze zijn op de eerste plaats liefhebber.

Waar Murray er nog zeker een half jaar langer uit ligt na zijn heupoperatie, haalt Djokovic de Australian Open wel. Maar het was close. Voor de Qatar Open meldde de Servische oud nummer 1 van de wereld zich twee weken geleden nog af. En ook nu is zijn slepende elleboogblessure nog niet helemaal onder controle, gaf Djokovic zaterdag op de persconferentie toe. ,,Het is nog niet 100 procent hersteld, maar na uitvoerig overleg met mijn team heb ik besloten hier te spelen.” Het is een gok, maar volgens Djokovic een gok zonder al te grote gevaren. ,,Ik had afgelopen zes maanden niets meer kunnen doen om te herstellen. Hier moet ik het nu mee doen.”

Twee jaar heeft hij nu al last van die rechterelleboog. Wat er precies aan mankeert heeft hij nooit verteld. Sinds hij in de kwartfinale van Wimbledon tegen Tomas Berdych moest opgeven, speelde Djokovic geen partij meer. Hij liet zich niet opereren, het gewricht was gebaat bij rust. Hij gebruikte de tijd om zijn service onder de loep te nemen. Bij de opslag had hij het meeste last van de elleboog. Met coaches Andre Agassi en de nieuw aangetrokken oud-prof Radek Stepanek analyseerde Djokovic de servicebeweging en bedacht een simpelere variant. Zijn nieuwe routine is efficiënter, met een kortere opgooibeweging en achterzwaai. Juist Agassi kon hierbij helpen, hij moest in zijn carrière ook zijn slagen aanpassen na een polsblessure.

Idealiter had Djokovic zijn noviteit eerst getest op een voorbereidingstoernooi, niet meteen bij een grand slam. Maar dat liet de situatie niet toe. In Kooyong, waar hij met een sleeve om zijn rechterarm speelde, was de nieuwe service voor het eerst te zien. Djokovic ontbeert sowieso wedstrijdritme. Met de Amerikaan Donald Young in de eerste ronde heeft hij ook niet de makkelijkste loting. ,,Maar ik weet nog steeds wat ik kan. Als ik fysiek en mentaal bij mijn beste niveau in de buurt kan komen, kan ik ver komen.”

Djokovic leek vorig jaar met Agassi aan zijn zijde juist de motivatie en goede vorm weer te hebben hervonden, maar moest het seizoen in juli beëindigen. Twee maanden later werd dochter Tara geboren, zijn tweede kind. Bij Roger Federer zag Djokovic hoe een lange absentie ook goed kan uitpakken. ,,Wie had gedacht dat hij vorig jaar twee grand slams zou winnen?”. En dan is de Zwitser (36) nog 6 jaar ouder dan hijzelf.

Djokovic oogde zaterdag ontspannen, hij deelde weer suikervrije snoepjes uit aan de pers. Met zes titels is hij recordwinnaar van de Australian Open. Hij hoopt dat zijn geliefde Melbourne ook een beetje genadig is voor zijn lichaam.

Volledig scherm
Novak Djokovic met zijn coach Andre Agassi. © EPA