Volledig scherm
Matteo Berrettini © USA TODAY Sports

Is Matteo Berrettini klaar voor dé stunt tegen Nadal?

Op de vorige Grand Slam behaalde de Italiaan Matteo Berrettini zijn tot voor kort beste resultaat ooit, de vierde ronde. Maar op Wimbledon was hij kansloos tegen Roger Federer. Komende nacht debuteert hij in de halve finales van de US Open, tegen niemand minder dan Rafael Nadal. Is hij nu wel klaar voor een serieus gevecht met een wereldtopper?

Op Wimbledon rekende Berrettini eerder dit jaar onder andere af met Diego Schwartzman (de tegenstander van Nadal in de kwartfinales van deze US Open red.), voor zijn ontmoeting met Federer in de vierde ronde. De Italiaan kwam er totaal niet aan te pas, pakte slechts vijf games tegen de dominante Zwitser en sprak na afloop zijn bewondering uit voor een van de grootste tennissers ooit: ,,Bedankt voor de tennisles, hoeveel krijg je van me?’’

Federer was altijd het grote voorbeeld van Berrettini, iemand voor wie hij juichend voor de tv zat. Toch was het Nadal die de Italiaan voor het eerst op een grootse manier inspireerde. Een 8-jarige Berrettini keek in mei 2005 op tv naar de legendarische finale op het graveltoernooi van Rome, tussen Nadal en de Argentijn Guillermo Coria. ,,Het was op een tv-kanaal dat cartoons uitzond’’, herinnert Berrettini zich. ,,Deze mannen, bijna zes uur op de baan.. kom op! Ik wilde mijn cartoons zien, ik weet nog dat het echt ongelooflijk was.’’

Sinds die tijd droomde de Italiaan er van om ook dit soort wedstrijden te spelen. ,,Nu ben ik hier, dus ik ben blij.’’

Verrassende naam

Volledig scherm
Matteo Berrettini © BSR Agency

Aankomend finaleweekend in New York staat grotendeels in het teken van debutanten. Naast Berrettini gaan ook Daniil Medvedev en Grigor Dimitrov in hun ontmoeting voor een eerste finale op een grandslamtoernooi. Toch is de als nummer 24 geplaatste Berrettini van de vier halve finalisten met afstand de meest verrassende naam.

De Romein kende wegens een enkelblessure een onzichtbare voorbereiding op deze US Open. Berrettini kwam alleen in actie op het masterstoernooi van Cincinnati, waarin hij werd uitgeschakeld in de eerste ronde. Het gravel- en grasseizoen verliep een stuk beter voor de 23-jarige Italiaan, met titels in Boedapest (gravel) en Stuttgart (gras).

Zonder echte competitieve voorbereiding sloeg Berrettini zich deze US Open via zeges op onder andere Richard Gasquet en Andrei Roeblev naar de kwartfinale. Daarin wachtte een spannende vijfsetter met Gaël Monfils, die Berrettini in een tiebreak naar zich toe wist te trekken (3-6, 6-3, 6-2, 3-6, 7-6 (5)). De Italiaan sloeg toe op zijn vijfde matchpoint tegen een vermoeide Monfils.

Ontketende Nadal

Uiteraard is Nadal favoriet in de halve finale tegen Berrettini. Nadal is op jacht naar zijn negentiende grandslamtitel, waarmee hij zijn eeuwige rivaal Roger Federer (20 zeges) tot op één titel zou naderen. De Spanjaard tennist voorlopig een beresterk toernooi, met enkel setverlies tegen voormalig US Open-winnaar Marin Cilic, in de vierde ronde. Het is voor Berrettini te hopen dat zijn sterke forehand en service tegen Nadal niet haperen, en dat hij voor de Spanjaard minder ontzag toont dan hij afgelopen Wimbledon deed voor Federer.

Volledig scherm
Rafael Nadal © AFP