Volledig scherm
Cor Hemmers van Glory met twee iconen van zijn geliefde kickbokssport: Badr Hari (l.) en Rico Verhoeven. © ANP

Kickboksgala in Utrechtse Central Studios is in 180 landen op tv te zien

Beelden vanuit Utrecht gaan vanavond de hele wereld over. In Central Studios op bedrijventerrein Lageweide staat een serie kickbokswedstrijden op het programma, waaronder een titelgevecht voor Jason Wilnis uit Utrecht. ,,We zetten de stad wereldwijd op de kaart.’’

Voor het eerst doet kickboksorganisatie Glory Utrecht aan. Dat heeft alles te maken met Wilnis, die de uitdager is bij een wereldtitelgevecht. ,,Normaal zijn de gevechten op grote locaties zoals Madison Square Garden in New York, in Parijs of in Amsterdam maar nu strijken we bewust neer in zijn thuishaven Utrecht’’, zegt directeur Cor Hemmers niet zonder trots.

Wie niet een van de duizend beschikbare kaarten heeft, hoeft niet te treuren, zegt Hemmers. ‘Zijn’ toernooien en gevechten zijn afgelopen jaren zo groot geworden, dat de strijd in 180 landen live op tv is, ook in Nederland. Naast het gevecht van Wilnis staat nog een wereldtitelstrijd op het programma, net als negen andere gevechten.

Populariteit

Hemmers dankt de populariteit van zijn de sport aan mannen als Bard Hari en Rico Verhoeven. ,,Als een knuffelbeer zou ik Verhoeven niet willen typeren. Hij is dé wereldkampioen zwaargewicht. Maar je kunt wel bij hem in de buurt komen en hem een hand geven. Hij is heel toegankelijk. Dat is heel prettig. Dit soort ambassadeurs heeft een sport hard nodig. Vergelijk het met bekende voetballers die ervoor zorgen dat kinderen gaan voetballen.”

Toch kleven aan kickboksen en vechtsportgala’s ook negatieve verhalen. Het Mulier instituut in Utrecht deed in 2017 onderzoek naar vechtsport en veiligheid. Mede omdat kickboksen vaak geassocieerd wordt met straatvechters en leren vechten, in plaats van het beteugelen van agressie. Net als met vermeende banden met criminele organisaties. Het instituut zou graag nieuw onderzoek doen, omdat de situatie afgelopen jaren sterk is veranderd. Zo is door de Nederlandse Vechtsportautoriteit eind vorig jaar een richtlijn opgesteld voor evenementen zoals die in Utrecht vanavond. 

Publiek

Diederik van Omme van de autoriteit typeert Glory als een ‘serieuze’ partij die afgelopen jaren flink aan de weg timmert en de sport probeert populair te maken bij een breder publiek. ,,De mensen die op hun evenementen afkomen komen voor de sport. Serieuze organisatoren willen op geen enkele manier geassocieerd worden met criminele partijen. Al kun je natuurlijk nooit uitsluiten dat mensen met een strafblad langskomen. Inmiddels bestaan duidelijke regels en denk ik zelfs dat we voor veel andere sporten een voorbeeld kunnen zijn.”

Glory zou volgens Cor Hemmers maar wat graag officieel erkend worden door sportkoepel NOC*NSF. Hij is zelf al 40 jaar bezig om zijn sport populair te maken en lijkt daar inmiddels aardig in geslaagd. ,,Rico Verhoeven heeft geholpen het imago van de sport te veranderen.” Ondertussen verwacht hij vanavond in Utrecht volop supporters voor die andere Nederlander en lokale held Jason Wilnis. 

Groei

Die populariteit zorgt voor meer media-aandacht, gevolgd door meer sponsors en weer meer ruimte en geld om nieuw talent te scouten, met verdere groei van de sport als gevolg. Hemmers daarover: ,,Kickboksen is inmiddels een breedgedragen sport onder jongeren. Waarom? Omdat het in de mens zit om de sterkste en de beste te willen zijn.” 

Hij zou het daarom prachtig vinden als vanavond een nieuwe Nederlandse wereldkampioen opstaat. ,,Al moet ik natuurlijk ook neutraal zijn als organisator: als de fans maar genieten. De stad Utrecht komt in ieder geval wereldwijd op de kaart met tientallen miljoenen kijkers, die vermoedelijk een shot van de Dom als opening op televisie te zien krijgen.’’

Volledig scherm
Jason Wilnis met zijn coach Danny de Vries. © JAMES LAW

In samenwerking met indebuurt Utrecht

Utrecht