Volledig scherm
Broers Richard (links) en Eduard ter Laak tussen de orchideeën. © Jacques Zorgman

Planten telen als wetenschap

Ter Laak Orchids in Wateringen won vorige week de Oscar onder de sierteeltprijzen en wil deze prijs met beide handen aanpakken om flinke stappen voorwaarts te maken in de ontwikkeling. Een interview over hogere wiskunde in de Westlandse kassen en planten telen als wetenschap.

Quote

We moeten het nu ook wel blijven waarmaken en met beide voeten op de grond blijven staan nu we deze prijs hebben

Richard

De bedrijfskantine bij Ter Laak Orchids hangt vol met gekleurde vlaggetjes. De medewerkers houden deze ochtend omstreeks half tien even pauze tussen het werk in de orchideeën door. Ook zij delen mee in de feestvreugde.

Ter Laak Orchids, het bedrijf van de broers Eduard en Richard ter Laak, won vorige week de prestigieuze prijs International Grower of the Year Award, dé Oscar in de sierteeltsector zou je kunnen zeggen. Voor zover dat nog niet het geval was staat de Westlandse orchideeënkweker nu wereldwijd helemáál op de kaart. De award werd uitgereikt op de IPM in Essen, een van de grootste mondiale sierteeltbeurzen en het was daar zelfs drie keer raak voor de Wateringers. ,,Eerst in onze eigen categorie'', blikt Eduard terug. ,,Toen mochten we meteen wéér het podium op voor de duurzaamheidsprijs en aan het einde wonnen we ook nog de overall-award. En dat is de prijs waar het uiteindelijk allemaal om draait.''

Richard was er niet bij, maar Eduard beleefde de avond in een soort roes. ,,Een dag later merk je via de sociale media pas wat dit allemaal teweeg brengt'', zegt hij een paar dagen later. ,,Dan heb je pas écht in de gaten hoe bijzonder dat is. We zijn zelf redelijk nuchter, maar het is natuurlijk super. Niet alleen voor onszelf, voor onze klanten en partners waar we mee samenwerken, maar zeker ook voor onze medewerkers. Het is tenslotte een grote teamprestatie.''

,,Als je door de buitenwereld zó geprezen wordt, geeft dat iedereen een onwijs boost'', meent Richard. ,,Maar we moeten het nu ook wel blijven waarmaken en met beide voeten op de grond blijven staan nu we deze prijs hebben. Maar dat lukt wel, hoor. We staan nu flink in de schijnwerpers en hopen dat dit aan alle kanten weer deuren opent.''

Volledig scherm
Dolle vreugde bij de winst van de International Grower of the Year Award op de beurs IPM in Essen. © Ter Laak Orchids

Medewerkers

Want wat heb je als bedrijf, naast de eeuwige roem uiteraard, verder aan zo'n prijs? Richard: ,,Deze prijs draagt absoluut bij aan het aantrekken van goeie nieuwe medewerkers. We willen een toonaangevend bedrijf zijn en als dat dan bevestigd wordt door mensen van buitenaf, dan heeft dat onder meer aantrekkingskracht op de vacatures die we hebben. Op het gebied van techniek en onderhoud zijn we nog een beetje zoekende.''

Maar ook samenwerking met andere partijen kan zo nóg meer van de grond komen. ,,Als er technische noviteiten zijn, dan hopen we dat ze dan eerst aan ons denken om die hier neer te zetten. We zoeken ook naar verbindingen met nieuwe partijen om toch weer een volgende stap te maken in de ontwikkeling. We denken aan een soort experience center, als meerwaarde voor onze klanten. Die kunnen we dan nog meer inspireren. Dat kan zijn op het gebied van marketing, maar ook met planten en techniek. Dat zijn we nu volop aan het uitdenken. Er komt steeds meer techniek in de tuinbouw. We kunnen nog heel veel leren van andere branches en dat gaan toepassen.''

De broers Ter Laak kijken alweer ver vooruit, terwijl ze nu nog middenin een uitbreiding van vijf hectare zitten. Een kas van ruim dertien hectare krijgt gestalte langs de Wippolderlaan, met een ijzeren constructie waar je moeiteloos een achtbaan over zou kunnen laten rijden. ,,Van die storm een paar weken geleden merkten we hier helemaal niks'', zegt Eduard lachend. ,,Staat als een huis, die kas. Moet ook wel, want er komt een dubbele laag in, zodat we ook nog planten een stuk hoger kwijt kunnen.''

De nieuwe kas is sowieso het neusje van de zalm. Het voert te ver om dat allemaal tot in detail uit te leggen, maar het telen wordt een soort hogere wiskunde. Wetenschap in Westland als het gaat om het telen van orchideeën. Als een ware professor legt Richard uit wat de voordelen van deze daglichtkas zijn. De ruiten op het dek bevatten lenzen die ervoor zorgen dat het directe zonlicht 'geoogst' wordt en dat het licht 100 procent diffuus de kas in komt. ,,Het voordeel daarvan is dat dat licht dan alle kanten opgaat, waardoor je overal minder schaduw hebt'', legt Richard uit. ,,Maar het komt er vooral op neer dat we energie oogsten en besparen en een veel stabieler klimaat hebben, waardoor de kwaliteit van de planten ook weer omhoog gaat.''

Volledig scherm
Richard (links) en Eduard ter Laak in de nieuwe daglichtkas in aanbouw langs de Wippolderlaan in Wateringen. © Jacques Zorgman

Stroomversnelling

De nieuwbouw van Ter Laak kwam in een stroomversnelling terecht toen Tennet zijn oog had laten vallen op de oude locatie van de broers langs de Veilingroute. De netbeheerder wilde daar mogelijk een transformatiestation maken en graag de grond hebben. Dat station komt nu toch op de Tweede Maasvlakte, maar Ter Laak sorteerde er vast op voor. ,,Wat we op de 'oude' locatie (Middenzwet 7, langs de Veilingroute, red.) doen, gaan we straks in de nieuwbouw nóg beter doen'', zegt Richard. ,,En meer'', vult Eduard aan. ,,Want al onze klanten groeien ook, net als wij. Voor ons is uitbreiden geen doel op zich, maar het gaat gewoon zo. We luisteren naar onze klanten en groeien met ze mee.''

De phalaenopsplanten van Ter Laak gaan naar klanten door heel Europa, als een vorm van risicospreiding. ,,Het gaat nu na de crisis weer goed met de wereld, maar je hebt ook altijd te maken met de stabiliteit van een land'', geeft Richard aan. ,,In Rusland werd de roebel een tijdje geleden goedkoper, waardoor de planten veel te duur werden. En in Turkije rommelde het een tijdje. Dat heeft impact op de markt.''

De eerste planten in de nieuwbouw rollen over een jaar van de band. En dan? ,,Joh, we hebben nog zat te doen'', zegt Eduard. ,,Er komen nog een paar hectische jaren aan. Op het gebied van automatisering zijn we nog lang niet klaar. Er kan nog zó veel geoptimaliseerd worden, daar zijn nog heel veel stappen in te maken. Het wordt een soort wetenschap en daarom willen we graag samenwerken met partijen die 'groene vingers' kunnen automatiseren.''