Volledig scherm
Michaël Gillon. © EPA

Dit is de minst saaie wetenschapper op aarde

Van een carrièreswitch gesproken. Op z'n 17de stopte Michaël Gillon met studeren en ging zeven jaar in het leger. Daarna haalde hij op hoog tempo tóch twee diploma's. Nu heeft de 42-jarige Belg het eerste planetenstelsel ontdekt waar leven mogelijk is. ,,Waar de NASA miljarden voor nodig had, deden wij met een goedkope telescoop."

Volledig scherm
© EPA

Het is 3 uur 's nachts in Washington wanneer Emmanuel Jehin zijn telefoon opneemt, hoorbaar uitgeput van lange dagen vol vragen en felicitaties. Jehin, Julien De Wit en aanvoerder van het Belgische astronomenteam Michaël Gillon geven het ene na het andere interview over hun ontdekking: minstens 7 aardachtige planeten zweven op nog geen 40 lichtjaren van ons rond de dwergster TRAPPIST-1.

Na zes jaar onderzoek hebben de Belgische astronomen voor een doorbraak gezorgd en dat wordt gepast gevierd. ..Met trappistenbier voor 25 dollar per glas, maar dat kan ons niet veel schelen", vertelt Jehin, die na een korte nacht van op zijn hotelkamer terugbelt. Op de achtergrond houden zijn collega's het aantal hits op hun website in de gaten.

,,We zitten op meer dan 9 miljoen bezoeken sinds gisteren", pronkt Jehin. ,,We moeten elkaar constant wijsmaken dat we niet in de film The Matrix terechtgekomen zijn." Een half uur later, op het einde van het gesprek, klinkt er gejuich: de grens van de 10 miljoen hits is gepasseerd.

,,Als kind was Michaël al heel geïnteresseerd in ufo's. Of het door de film 'E.T.' kwam, weet ik niet meer", lacht zijn moeder Renée. ,,Het boeide hem mateloos, vooral de vraag of er ergens in de ruimte leven kon bestaan."

  1. Giechelen en vreugdesprongetjes: ratten zijn volgens onderzoek dol op verstoppertje spelen

    Giechelen en vreugde­spron­ge­tjes: ratten zijn volgens onderzoek dol op verstopper­tje spelen

    Met ratten kun je goed verstoppertje spelen. De knaagdieren zijn experts in het vinden van creatieve schuilplekjes én hebben er zichtbaar plezier in. Dat suggereert althans een Duits onderzoek. Het bewijs? Ze maken vrolijke vreugdesprongetjes en giechelen piepend tijdens een potje verstoppertje. De wetenschappers registreerden het gedrag van de diertjes en publiceerden de bevindingen in het gerenommeerde wetenschappelijke tijdschrift Science.