Volledig scherm
Een half uur na lancering draaide de Telstar 18 Vantage-satelliet rondjes om de aarde © AFP

Lancering van nieuwe Falcon 9-raket is mijlpaal voor veelgeplaagde Elon Musk

De geslaagde lancering en succesvolle terugkeer van een Falcon 9-raket betekent een broodnodig succes voor Tesla-topman Elon Musk en zijn bedrijf SpaceX. Acht minuten na de liftoff landde de hoofdtrap van de raket op het droneschip ‘Of Course I Still Love You’ en tweeëntwintig minuten later cirkelde de ruim 7.000 kilo zware Telstar 18 Vantage-satelliet in een baan rond de aarde.

Regen en zware bewolking leken even roet in het eten te gooien, maar met wat vertraging koos de Falcon-raket om kwart voor één vannacht het luchtruim vanaf Cape Canaveral. De lancering was de zestiende van het jaar. SpaceX wil er dit jaar zo'n dertig uitvoeren. Een ambitieus streven, gezien de achttien missies die het bedrijf vorig jaar volbracht.

Met de raket in de nieuwe Block 5-uitvoering, het resultaat van 'vele duizenden kleine maar belangrijke aanpassingen' gedurende acht jaar vliegen met de Falcon 9, bereikt Musk vermoedelijk een langgekoesterde wens: aanzienlijk goedkopere ruimtevluchten en in veel hogere frequentie, door het veelvuldig hergebruiken van de raketmotoren.

Extreme inspanning

Volledig scherm
De Block 5-configuratie van de Falcon 9 is het resultaat van ‘belachelijk’ hard werken, zegt SpaceX-baas Elon Musk. © AFP

Het is de bedoeling dat de boosters zo'n tien keer meegaan zonder al te veel lapwerk en zeker honderd keer met het nodige onderhoud. Het succesvol kunnen landen op het een droneschip dat in de Atlantische Oceaan ronddobbert, is daarvoor van essentieel belang. Normaliter nemen rakettrappen een duik in het zeewater en zijn daarmee reddeloos verloren.

Voor SpaceX- en Teslabaas Musk markeert de geslaagde vlucht ook twee jaar van ononderbroken lanceringen. Bij de presentatie van de nieuwste versie van zijn raket in mei liet Musk er geen twijfel over bestaan dat het ontwerp het uiterste van hem had geëist. ,,Het heeft ons zestien jaar van extreme inspanning en ontwikkeling gekost. We hebben belachelijk hard gewerkt.’’

Een uitputtingsslag

Na alle problemen die hij ondervond bij de productie van zijn elektrische auto's en de kritiek die hij kreeg toen hij via Twitter liet weten het bedrijf van de beurs te willen halen, komt het succes geen dag te laat. ,,Het afgelopen jaar is het moeilijkste en pijnlijkste in mijn carrière geweest’’, zei de door slaapgebrek uitgeputte miljardair onlangs in een interview met de New York Times. ,,Een uitputtingsslag.’’ 


De nu in een baan gebrachte Canadese Telstar 18 Vantage, een communicatiesatelliet, moet vijftien jaar lang zijn rondjes draaien. SpaceX zit ondertussen niet stil. In november staat een oefenvlucht naar het internationale ruimtestation ISS op het programma. Als die slaagt, zal SpaceX in april zijn eerste vlucht met astronauten uitvoeren, in de speciaal daarvoor ontworpen Crew Dragon-capsule.