Volledig scherm
© Thinkstock

NASA: Héél kleine kans op inslag asteroïde in 2068

Het risico dat de in december 2004 ontdekte asteroïde 99942 Apophis in de toekomst onze planeet raakt, is met een kans van 2,3 in een miljoen uiterst klein. In 2029 en 2036 passeert het hemellichaam de Aarde nog op veilige afstand. Ruimtevaartorganisatie NASA becijferde echter dat er in het jaar 2068 wel degelijk een kans is dat het onding hier inslaat. Zij het een heel kleine kans.

Apophis, met een middellijn van 325 meter, krijgt sinds zijn ontdekking alle aandacht van astronomen. 2029 liet zich, aan de hand van waarnemingen tussen 2004 en 2012, als moment van een gevreesde impact al snel wegstrepen. Bij de volgende passages is dat echter niet zo eenvoudig in te schatten.

De baan van de asteroïde, welke onder invloed van de zwaartekracht staat, laat zich namelijk lastig voorspellen. De ontmoeting met de Aarde in 2029, op een afstand van zo'n 31000 kilometer, kan de baan genoeg afbuigen om Apophis op ramkoers te brengen. Let wel... kan. Volgens NASA nog niet in 2036, maar mogelijk in 2068. 

Yarkovsky-effect
De onzekerheid is gelegen in een verschijnsel dat het 'Yarkovsky'-effect wordt genoemd, en waarbij de rondtollende ruimtekei zonne-energie absorbeert en weer uitstraalt. Dit effect beïnvloedt de baan van de asteroïde. Om sowieso een probleem op te leveren, zal Apophis in 2029 op een precieze hoogte langs de aardbol moeten scheren.

Dit punt wordt een 'keyhole' genoemd. NASA heeft twaalf van dergelijke keyholes in kaart gebracht. Slecht bij één daarvan heeft de asteroïde een kans van meer dan 1 op het miljoen, en dat is een keyhole van 2 meter breed. Alles erboven, of eronder, en Apophis gaat ruim aan ons voorbij. Eigenlijk is die twee meter dus te verwaarlozen op astronomische schaal, maar toch.